Machinegeweer Kelly en zijn verloren jaren op Alcatraz

Door Gast Blogger Michael Esslinger

Deze vijf woorden lijken in vuur en vlam op de muren van mijn cel geschreven te zijn "Niets kan dit waard zijn."

Toen de federale gevangenis van de Verenigde Staten opende op de dag van de opening van de Verenigde Staten van Amerika.... Alcatraz Island in augustus 1934 zou het het symbool worden van de Amerikaanse oorlog tegen de georganiseerde misdaad. Alcatraz werd ontworpen om de criminele koningen van Amerika te ontdoen van hun roem en publieke bekendheid en ze vervolgens op te sluiten in een staat van afzondering die zo hevig is dat ze decennia lang vergeten zouden worden.

In de late jaren '30 merkte advocaat-generaal Homerus S. Cummings tijdens een interview met Collier's Magazine op dat George "Machine Gun" Kelly en zijn medewerkers het Alcatrazconcept mede vorm hadden gegeven.

George "Machinegeweer" Kelly....

Mannen als Machine Gun Kelly en Al Capone domineerden vaak de krantenkoppen van de belangrijkste Amerikaanse kranten. Alcatraz was om als oplossing van de regering te dienen om de georganiseerde misdaad een halt toe te roepen en de tsaar die in weerwil van de wet naar camera's glimlachte het zwijgen op te leggen.

Het interview van de Collier bracht het dilemma van de overheid aan het licht dat we een plaats nodig hadden waar de "eindproducten" van ons wetshandhavingssysteem kunnen worden opgesloten. We hadden een plek nodig voor ingenieuze "ontsnappingskunstenaars" en voor hen die hardnekkig zijn, discipline afbreken of contact met de onderwereld zoeken. Tegen de zomer van 1933 bracht de ontvoeringswet, die het jaar ervoor was uitgevaardigd, een bijzonder gevaarlijke soort misdadiger voor de federale rechtbanken. Als hij veroordeeld werd, was hij voorbestemd om een levenslange termijn te dienen.

Dit is het geval van George Kelly of "Machine Gun" Kelly zoals hij het meest bekend is in de meeste huishoudens. Op Alcatraz hij is alleen bekend als Gevangene #117. Alcatraz werd ontworpen om het publiek te beschermen tegen criminelen zoals Kelly en degenen die ervoor kozen om hem na te volgen. Mannen als George Kelly en Al Capone zijn speciale klassencriminelen die het grote publiek in een ernstige staat van gevaar brengen.

Deze criminelen zien eruit als zakenlieden en filmsterren. Ze zijn scherp gekleed, charismatisch en hun glimlach glimlacht in de nieuwsfotografen in hun verblindende uitbarstingen van licht, maar achter die glimlachen en dure pakken schuilt het ergste mannenras. Kelly, zijn vrouw en andere medeplichtigen ontvoerden Charles F. Urschel, een van Oklahoma's rijkste mannen, en hielden hem vast voor een losgeld van 200.000 dollar. Urschel's leven liep een zeker risico en als het niet voor het goede werk van J. Edgar Hoover en zijn Bureau was geweest, kan Kelly in plaats daarvan een aanklacht voor moord hebben ingediend.

George en Kathryn tijdens hun hoorzitting in 1933.

In de gevangenis bleven Kelly en zijn mannen zelfs met sommigen in de rechtshandhaving nog steeds in de gunst komen. Kelly's naaste medewerker Harvey J. Bailey, ook een beruchte crimineel en schutter, ontsnapte op 30 mei 1933 uit de Kansas State Penitentiary in Lansing, Kansas. Hij zat een straf van 10 tot 50 jaar uit op beschuldiging van overvallen van een bank in Fort Scott, Kansas. Hij werd ook gezocht in verband met de moord op drie politieagenten, een speciale agent van de FBI en hun gevangene, Frank Nash in Kansas City op 17 juni 1933.

In gevangenis, kocht Bailey afgevaardigde Thomas L. Manion bij de Gevangenis van de Provincie van Dallas om, die geld vóór plicht plaatste en een pistool en metaalzaagbladen in de afsluiting smokkelde. Bailey ontsnapte uit een cel op de 10e verdieping en werd later gevangen genomen. Juist deze daad bracht aan het licht dat Alcatrazde corruptie een ijzeren halt zou worden toegeroepen en dat de hardste en meest corrupte criminele klasse permanent zou worden afgesloten. Het zou ook alleen de meest ervaren, beproefde en geteste officieren in dienst hebben.... mannen die een goede staat van dienst hebben als het gaat om het vasthouden van een harde lijn.

Machinegeweer Kelly Alcatraz
fotokrediet: https://www.legendsofamerica.com/machine-gun-kelly/2/

De buitenkant van deze mannen was bedrieglijk, en in het geval van Kelly was dat ook het geval bij zijn vrouw. Katheryn Kelly die een mooi uiterlijk had maar ook een geschikte crimineel was. Katheryn was vier keer getrouwd tussen haar veertiende en zesentwintigste verjaardag. Eind jaren twintig runt ze samen met haar moeder een schaduwrijk hotel in Fort Worth, Texas, en men geloofde dat ze hier geassocieerd werd met criminelen. Zowel zij als haar moeder had levenslange gevangenisstraffen gekregen voor hun rol in de Urschel-ontvoeringszaak.

Misschien moet geen enkele gevangenis ooit "ontsnappingsvrij" worden genoemd, maar.... Alcatraz was ongeveer zo dichtbij als het maar kan. Het is verbazingwekkend dat er niet meer pogingen tot ontsnapping zijn geweest. Het antwoord lag in de strenge discipline op het eiland, de voortdurende waakzaamheid van de bewakers en de slimme manier waarop de bewaker elke fase van de instelling beheerde. Elke bewaker was gekwalificeerd als een scherpschutter of een deskundig pistoolschutter. Alcatraz was een veilige plek voor wanhopige mannen.

George Kelly arriveerde in een van de eerste en grootste groepen gevangenen, die naar Alcatraz. Zij arriveerden vanuit Leavenworth per spoor en arriveerden op 4 september 1934 met in totaal 106 veroordeelden. Kelly was negenendertig jaar oud toen hij aankwam op Alcatraz en hij zou onderworpen zijn aan de zwaarste voorwaarden die het Federaal Bureau van de Gevangenissen moest vervullen. Het was het tijdperk van de zwijgregel en beschouwde het als de zwaarste jaren uit de geschiedenis van de gevangenis. Zijn criminele handlangers bij de ontvoering van de Urschel, Harvey Bailey en Albert Bates, zouden naast Kelly dienen. Ze hielden een hechte vriendschap in stand tijdens hun jaren op de rots.

Willie Radkay, die een 20-jarige straf uitzat voor een bankoverval, ontwikkelde een nauwe relatie met Kelly tijdens de jaren 1940. Radkay, die naast Kelly op de hoofdgang die bekend staat als Broadway, beschreef Kelly als een "diep reflecterende en intelligente man die door het grootste deel van de bevolking zeer geliefd was". Kelly las graag de klassiekers en boeken over het Oude Westen. Hij stond bekend om zijn onophoudelijke opschepperij over zijn vroege criminele escapades.

Willie Radkay's Alcatrazmokkenhot...
Willie Radkay's Alcatrazmokkenhot...

Dale Stamphill, een gevangene die betrokken was bij de mislukte ontsnapping met Arthur "Doc" Barker in 1939, vond dat Kelly niet op zijn plaats was in de gevangenis. "Hij vertelde grote visverhalen. De oplichters noemden hem 'Pop Gun Kelly' naar kurkgeweren die populair waren bij kinderen. Kelly zou er om lachen, maar de jongens namen hem niet serieus en ik denk dat dat hem aansprak. We hebben veel gepraat toen ik in de kleermakerswinkel werkte. Zijn rap partner Bates stierf aan een hartaanval rond dezelfde tijd, terwijl hij aankwamAlcatraz. Hij heeft het moeilijk gehad. Je begint de realiteit van een sombere toekomst te zien."

Willie Radkay merkte op dat sommige gevangenen Kelly's grote verhalen irritant vonden, maar dat hij aan de andere kant genoot van het goede gezelschap en de lange gesprekken. "Hij was een verdomd goede vriend om de tijd mee door te brengen."

Willie Radkay en voormalig Correctioneel Officier Frank Heaney op bezoek Alcatrazin 2004.
Willie Radkay en voormalig Correctioneel Officier Frank Heaney op bezoek Alcatrazin 2004.

De druk van het gevangenisleven en het harde regime was zwaar voor Kelly. Zijn brieven toonden vaak wanhoop en hopeloosheid. In februari 1936, Kelly schreef advocaat-generaal Homer Cummings met het idee dat hij op de Zuidpool gedropt zou worden om meteorologische studies uit te voeren. Hij dacht dat het zijn leven een doel zou geven en een kans zou bieden om een bijdrage te leveren aan de maatschappij. Kelly schreef een deel:

"Mijn idee is, dat zo'n plek die nooit grondig bestudeerd is, te eenzaam en verlaten zou zijn voor een vrije man om er langer dan een paar maanden te blijven, zelfs als hij gezelschap had. Ik kan vanaf hier worden meegenomen (Alcatraz) in het geheim, geplaatst op een boot in de baai en vervoerd met de benodigdheden die ik nodig zou hebben. Dit zou zo kunnen worden geregeld dat de bemanning nooit hoeft te weten wie ik was of zelfs dat ik een gevangene was van Alcatraz. Er zou een soort regeling kunnen worden getroffen voor een boot die elk jaar of twee keer stopt, voorraden laat liggen en de gegevens die ik had verzameld, terugneemt. Op deze manier zou ik nuttig werk doen, mijn straf uitzitten en, volgens mij tegen de tijd dat ik in aanmerking kwam voor voorwaardelijke invrijheidstelling, zou ik al enige aandacht krijgen".

Cummings beschouwde het als een goedkope truc om een ontsnapping te orkestreren en verwierp zijn aanbod.

In april 1940 schreef Kelly zijn slachtoffer om zich te verontschuldigen en zijn wanhoop te uiten over de barre omstandigheden.... dit is wat hij te zeggen had:

"Niemand kan weten hoe het is om te lijden aan de soort van intellectuele atrofie en de verderfelijke mentale scheurbuik die voortkomen uit een lange ontbering van alle dingen die het leven reëel maken, omdat zelfs de analogie van de dorst je onmogelijk een idee kan geven van hoe het is om gemarteld te worden door de afwezigheid van alles wat het leven de moeite waard maakt om te leven.

"Misschien heb je jezelf afgevraagd, hoe kan een man met zelfs maar gewone intelligentie dit soort leven dag in dag uit, dag uit, week na week, maand na maand, jaar in jaar uit verdragen. Om het nog zachter te zeggen, hoe is dit leven van mij, zou je je kunnen afvragen en vanwaar haal ik voldoende moed om het te verdragen. Om te beginnen lijken deze vijf woorden in vuur en vlam op de muren van mijn cel te staan geschreven: "Niets kan dit waard zijn.""".

Kelly's brieven aan Katheryn waren even droevig. Ze spraken over hun liefde voor elkaar, soms met de hoop dat ze in staat zouden zijn om hun latere leven in alle rust samen te leven en soms geven ze zich over aan de realiteit dat ze elkaar nooit meer zullen zien. De hoed verzond ook talrijke brieven naar gevangenisambtenaren die om een overdracht of betere voorwaarden bedelenAlcatraz, soms becommentariërend als woordvoerder voor de veroordeelden.

Hij schreef in de loop van een decennium aan verschillende overheidsfunctionarissen. In één brief schreef hij over de voorwaarden: "Ongeacht wat je hebt gehoord over wat je hebt gehoord over... Alcatrazis het verre van een aangename plek om de tijd door te brengen. Het klimaat is moordend en ik heb persoonlijk al jaren last van chronische sinusproblemen. De recreatiemogelijkheden zijn vrijwel nihil. Ik realiseer me dat dit de manier is waarop de afdeling het wil, maar het lijkt mij dat er een uitzonderlijk breed onderscheid wordt gemaakt tussen de mannen van Alcatraz en de mannen in de andere federale instellingen. Ik wil hier graag zijn waar ik na tien jaar een krant kan lezen en eens een keer naar de radio kan luisteren".

Willie Radkay en George Kelly zittend in de AlcatrazRecreatietuin kijken hoe gevangenen het kaartspel Bridge spelen (veroordeelden gebruikten dominostenen in plaats van kaarten).
Willie Radkay en George Kelly zittend in de AlcatrazRecreatietuin kijken hoe gevangenen het kaartspel Bridge spelen (veroordeelden gebruikten dominostenen in plaats van kaarten).

Zoals velen Alcatraz gevangenen, werd Kelly fanatiek over het spelen van de brug in het weekend in de tuin. Zelfs in de koudste omstandigheden leefde Kelly om op het erf te zitten en te spelen op de brug. Tijdens de week werkte Kelly als klerk in de industrie en Radkay merkte op dat hij graag de verhalen van het oude westen las. Naast zijn deelname aan twee werkstakingen in de latere jaren dertig, diende hij zijn tijd rustig in en klaagde hij slechts af en toe over de omstandigheden en de hoop op een overplaatsing. In totaal zou George "Machinegeweer" Kelly bijna zeventien jaar lang bijna zeventien jaar dienen... Alcatraz. Uiteindelijk werd hij overgebracht naar de federale gevangenis in Leavenworth, Kansas, waar hij op 1 juni 1951 aankwam. Veroordeelden mochten naar de radio luisteren en genoten meer vrijheden dan op het moment van de veroordeling. Alcatraz.

In Leavenworth, Kelly klaagde dat jongens hem op de werf willen ontmoeten en verhalen te horen en het nam weg van zijn eigen belangen. Radkay, die in augustus 1952 naar Leavenworth overging, herinnerde zich later dat een groepje van de oude Alcatraz Nauwelijks een keer op hetzelfde niveau belandde en er werkten ook nog een aantal oude officieren van het eiland: "Het maakte het leven gemakkelijker voor iedereen en George, ik en Frankie Delmar, die samenwerkten aan... Alcatraz...opnieuw samengekomen in Leavenworth." De drie bleven goede vrienden die altijd praten over Alcatraz.

Frankie Delmar
Frankie Delmar

Radkay vervolgt: "Madigan [Alcatraz Warden] kwam ons ooit bezoeken en we ontmoetten elkaar allemaal alleen in de eetzaal en raakten op de hoogte van wat iedereen aan het doen was op het eiland. We verloren een goede vriend toen George stierf, en niet lang daarna stierf Frankie ook daar. Dat was een eenzame tijd voor mij. Zowel Frankie als George waren mijn beste vrienden. De wandelingen op het erf waren nooit meer hetzelfde na hun dood. Frankie had geen familie en werd gewoon vergeten. Het bracht altijd mijn geest naar beneden als ik alleen op de werf liep en aan hem en George dacht."

Kelly's medische dossiers toonden aan dat hij had geleden aan hoge bloeddruk terug te gaan tot het midden van de jaren 1940 en begon te ervaren matige symptomen van pijn op de borst terwijl in Leavenworth. In de vroege avond van 16 juli 1954 werd Kelly opgenomen in het gevangenisziekenhuis, waar hij klaagde over matige pijn op de borst en kortademigheid. Aanvankelijk was de pijn verlicht, maar kort na middernacht, op zijn 59e verjaardag, stierf George Kelly aan een hartaanval.

Kelly's dood was een triest einde van een minder dan glamoureus leven van misdaad en het uitzitten van meer dan twintig harde jaren in de gevangenis. Hij heeft Katheryn nooit meer gezien en hij heeft nooit meer de vrijheden kunnen zien waar hij zo lang van gedroomd heeft. Kelly's vrouw werd vrijgelaten uit de gevangenis in 1958 en ze gemengd rustig terug in de samenleving zich vestigen in Oklahoma City tot haar dood in 1985 op de leeftijd van 81 jaar.

George Kelly Kathryn Kelly Kelly Harvey Bailey Albert Bates...
George Kelly. (TR): Kathryn Kelly (BL): Harvey Bailey (BR): Albert Bates

Degenen die Kelly kenden, met inbegrip van officieren, hadden altijd aangename herinneringen aan hem. Hij was een goede bediende en iedereen vond dat hij een bankdirecteur had moeten zijn in plaats van bankrover en ontvoerder. Vandaag de dag kunt u de locaties in het Industries Building bezoeken waar Kelly werkte en hetzelfde stuk Broadway lopen waar hij bijna twee decennia lang heeft gewoond. Je kunt je zelfs voorstellen dat je naar de muur staart en de woorden "voel" die in het vuur geschreven staan, "Niets kan dit waard zijn..."...