voorpagina van de krant 1937

De december Vertrektijden van Alcatraz

Onderwijs, Geschiedenis

Gast Blog Post - Michael Esslinger

Twee ontsnappingen, die op dezelfde dag een kwarteeuw uit elkaar en beide geholpen door dichte mist voorkomen, hielpen de overlevering van vorm te geven van Alcatrazde laatste stop voor Amerika's meest beruchte criminelen. Het was de enige gevangenis die als onontkoombaar werd aangeprezen en was gereserveerd voor een elite van één procent van de meest meedogenloze criminelen van Amerika. Ze zouden worden ondergebracht in een gevangenis die minder dan 300 mannen op een bepaald moment zou opsluiten en als ultieme straf zou dienen voor degenen die zich tegen het systeem verzetten. Dit was de mentaliteit van de overheidsfunctionarissen in de jaren dertig van de vorige eeuw en zij vonden het een veelbelovende oplossing.
16 december is een belangrijke verjaardag voor Alcatraz Island. Twee historisch belangrijke ontsnappingspogingen vonden 25 jaar na elkaar plaats op dezelfde datum. Men blijft onopgelost, diep gehuld in speculatie, en de andere dreef de laatste paal en verbrijzelde de eens zo solide reputatie dat Alcatraz was het ontsnappingsbewijs. Ze worden vaak in geschiedenisboeken bekeken, maar beide dienen als belangrijke boekensteunen voor de geschiedenis van de beruchte ontsnappingen van het eiland.

Op 26 oktober 1935, stapten twee veroordeelden uit de McDowell, de officiële veerboot die wordt geëxploiteerd door correctionele functionarissen van Alcatraz Island. Theodore "Ted" Cole en Ralph Roe maakten beiden de tocht van de federale gevangenis in Leavenworth, Kansas naar hun nieuwe beruchte huis. Alcatraz Island in het midden van de San Francisco Bay. De twee mannen hadden elkaar eerst ontmoet bij "Big Mac", de staatsgevangenis in McAlester, Oklahoma, en zijn later weer overgestoken in Leavenworth. Cole had een gewelddadige criminele geschiedenis van gewapende overvallen die begon op veertienjarige leeftijd. Begin jaren twintig leidde zijn woede over de misdaad tot de doodstraf, nadat Districtsrechter Saul Yager had gespeculeerd dat zijn misdaden uiteindelijk tot moord zouden uitmonden. In een zeer bekend gemaakt proces kreeg hij de bijnaam "Teddy de Terreur" en veroordeelde hij hem tot de dood in de elektrische stoel van Oklahoma. Op de dag van zijn veroordeling, waren er luide hapjes in de rechtszaal als de rechter hield stevig vast en legde uit "De jongen is een potentiële moordenaar en verdient een dergelijke straf .... Hij zal niet stoppen met dit soort misdaden .... Het is in zijn bloed.". Het grote publiek was het er niet over eens dat Cole de doodstraf verdiende en dat het onder ogen zien van de doodstraf zonder een moord te hebben gepleegd het middelpunt werd van landelijke protesten onder leiding van verschillende vrouwengroepen en burgerrechtenorganisaties. Cole ging in beroep en won.... Zijn straf werd teruggebracht tot vijftien jaar in een staatsgevangenis.

258-AZ Theodore Cole en 260-AZ Ralph Ralph Ralph Ralph Roe muggenshots
fotokrediet Michael Esslinger

Cole paste zich niet aan het gevangenisleven aan en bracht de waarheid in Yager's oorspronkelijke bewering, Cole vermoordde zijn celgenoot op brute wijze. Hij beweerde dat het zelfverdediging was en na een lange rechtszaak liep de jury vast. De aanklacht werd uiteindelijk ingetrokken en de zaak werd nooit voor de rechtbank teruggevonden. De slimme Cole hield nooit op met plannen en uiteindelijk, in november 1934, scheidde de dunne Teddy zich af in een waszak, laadde zich in een vrachtwagen en ging vervolgens op weg naar zijn vrijheid. Na het maken van het aan stad nam hij een gijzelaar, stak staatsgrenzen in Texas over en beging een reeks van diefstallen alvorens opnieuw wordt gevangen genomen. Hij werd veroordeeld tot 50 jaar voor ontvoering en werd uiteindelijk aanbevolen voor Alcatraz.

Ralph Roe was ook een bekende crimineel met misdaden die teruggaan tot zijn tienerjaren. Hij was ook een medewerker van de befaamde bandiet Wilbur Underhill, in die tijd bekend als de "Tri-State Terror". Zowel Roe en Underhill zouden samen worden neergehaald. In december 1933 traceerden federale agenten als gezochte vluchtelingen hun verblijfplaats naar een klein huisje in Shawnee, Oklahoma, waar ze zich verborgen hielden. Met behulp van de dekmantel van de duisternis, omsingelden federale agenten het eigendom en eisten dat ze zich overgaven. Binnen enkele seconden brak een vuurgevecht uit en onder een volle kogel werden Roe en zijn vriendin, Eva May Nichols, beiden neergeslagen. Underhill leed talrijke schotwonden maar wist te ontsnappen. Hij bleek zich uren later te hebben verstopt in een meubelzaak, ernstig gewond, nadat hij extreem bloedverlies had geleden door talrijke schotwonden. Underhill werd naar McAlester gebracht waar hij, geboeid in zijn bed, in het gevangenisziekenhuis bleef tot zijn dood enkele dagen later. Ralph's vriendin Eva Nichols zou later ook sterven aan haar kogelwonden, maar Ralph overleefde het en werd naar de gevangenis gestuurd om een levenslange gevangenisstraf uit te zitten.

Voor zowel Cole als Role was de rit op het smalle zeeschip, de McDowell, turbulent terwijl het de baaiwateren van San Francisco bevaren. Dit was een speciale veerboottocht en de US Marshals reden in een achtervolgingsboot van de kustwacht met geweren in de aanslag. Dit was ongebruikelijk en niet standaard, maar de passagiers op de veerboot op 25 oktober 1935 waren enkele van Amerika's meest agressieve criminelen en ontsnappingsgevaarlijke passagiers. Aan dezelfde ketting zaten Doc Barker en Thomas Limerick, die beiden later zouden sterven bij hun eigen ontsnappingspogingen en Rufus McCain die later door Henry Young werd vermoordAlcatraz. De moord van McCain was gekletst om uit een mislukte ontsnapping met Barker te stammen en de Jongelui hield een wrok die beweerde dat hij op de kust had aangekondigd dat hij niet wist hoe te te zwemmen. Homerus Binkley, de misdaadpartner van Burton Phillips, zat ook op dezelfde veerboot. Op slechts 26 jaar oud, was Binkley een beruchte bankrover van het Midwesten en bekend voor gewelddadige gevangenisbreuken. En tot slot, John F. Goode, een beruchte bankoverval die het vuur op politieagenten opende in een wanhopige poging om de gevangenneming te ontlopen. De Rock zou hun laatste halte zijn.

veerboot McDowell met een man aan dek
fotokrediet Michael Esslinger

Toen de mannen aankwamen op AlcatrazHet was in het strikte tijdperk waarin de Stilte Regel volledig van kracht was. Mannen mochten alleen rustig praten tijdens de maaltijden en recreatieperiodes en praten in de Cellhouse kon je in de kerker brengen. Het werd beschouwd als een moeilijke tijd en mannen droomden er dag en nacht van om terug te keren naar de vrijheid. Roe werd beschouwd als een bedreiging op Alcatrazdie vaak de tijd in een isolement zien voor het aanwakkeren van onenigheid onder de gedetineerdenbevolking. Na drie maanden in eenzame opsluiting, in maart 1936, werd Ralph weer vrijgelaten bij de algemene bevolking en werd hij aangesteld om in de mattenwinkel te werken. Cole zou maanden later volgen, eerst een baan in de wasserij en daarna een baan in de smederij. Samen zouden ze de eerste discutabele 'succesvolle' breuk met 'de Rots' bedenken.

Op de dag van de ontsnapping werkte Roe samen met 25 gevangenen, waaronder Bernard Coy (het hoofd van de slag van 1946Alcatraz), Doc Barker en Rufus McCain. Cole werd toegewezen aan de smidse samen met vijf anderen, waaronder John Paul Chase en Jack Lloyd, een van Roe's misdaadpartners in verschillende overvallen op de Oklahoma bank. De mannen hadden met behulp van metaalzaagbladen door de metalen raamvleugel gezaagd, en hadden de secties met behulp van metaal gepoetst en geschilderd om detectie te voorkomen. Officieren maakten elke 30 minuten een ronde, dus moesten ze hun werk slim verbergen.

Alcatraz Island gerepareerd raam
fotokrediet Michael Esslinger

In de ochtend van 16 december 1937, kort voor 11.00 uur, ging Ted Cole de trap op in het Model Industries Building en ging de meubelfabriek binnen, direct boven de mat- en smederij. De FBI geloofde later dat het Francis Harper, 283-AZ, was die als sleutelfiguur had gediend door Cole toegang te verlenen tot de andere winkels. De FBI beweerde dat Harper kritische details over de indeling van het gebouw had verstrekt, omdat hij een van de weinige gevangenen was die in staat was om door de verschillende delen van het gebouw te zwerven. Hij is ook al vele malen met Cole in gesprek geweest voor de ontsnapping.

De mist was die ochtend zo dicht en werd beschreven als zijnde zo dik als "erwtensoep" met een zichtbaarheid variërend van een paar honderd voet, dan naar beneden tot nul als massa-lagen gerold langs het eiland. De krachtige waterstromingen die door de Golden Gaterivieren stroomden varieerden van zeven tot negen knopen, waardoor de omstandigheden voor iedereen die bereid was zijn lot in de gevaarlijke wateren te beproeven, werden gecreëerd die als doodsvangstcondities werden beschouwd. Het is onwaarschijnlijk dat de twee gevangenen precies wisten hoe gevaarlijk de stroming en de mistige omstandigheden waren, maar er werd gespeculeerd dat ze de zware mist misschien als ideaal voor dekking hadden gezien.

getraliede draadomheining met mist op de achtergrond
fotokrediet Michael Esslinger

Tijdens zijn normale rondes, keerde de ambtenaar die aan het modelgebouw wordt toegewezen aan de mat-shop voor de 1:30PM telling terug en ontdekte Cole en Roe allebei ontbrekend van hun werkstations. Terwijl hij haastig de winkel doorzocht, zag hij gestompte ruiten en het gebogen stalen rooster dat duidelijk was uitgesneden met een opening die groot genoeg was om de mannen door te laten. Er wordt gespeculeerd dat Roe en Cole ze na het zagen van de tralies met behulp van een zware moersleutel hebben gebogen, twee ruiten hebben uitgeperforeerd en door het raam zijn geklommen, naar de grond zijn gevallen en naar de afgesloten poort en het pad hebben gelopen dat naar de kustlijn leidde. Men gelooft ook dat de twee gevangenen ter voorbereiding van de ontsnapping, de twee gevangenen drijvers hadden geconstrueerd uit lichtgewicht metalen vijf-gallon brandstofbussen met speciaal gemaakte handgrepen en deze geïmproviseerde drijvers hadden meegenomen. De twee mannen waren verdwenen en werden nooit meer gezien of gehoord.... Theodore Audett, de enige veroordeelde die drie afzonderlijke termijnen diendeAlcatraz, beweerde later dat hij de twee gevangenen in de baai in de gaten hield toen ze de baai binnenkwamen en met hun zwemmen begonnen. Hij zei dat hij Roe enkele meters van het eiland uit het water zag komen....hij leek moeite te hebben om te blijven drijven in de turbulente stroming en verdween toen in de dichte mist. Cole zwom in de mist en verdween toen.

uitzicht op Alcatrazwanneer nog steeds actief als penitentiaire inrichting
fotokrediet Michael Esslinger

De FBI voerde uitgebreide gesprekken met elke officier en creëerde lange schriftelijke profielen om interne assistentie of zwakke punten in de beveiliging uit te sluiten. Ze interviewden elke gevangene in het gebouw en werkten met alle mogelijke leiders. Niets.... Ondanks een van de meest complexe en uitputtende klopjachten die de Verenigde Staten en Zuid-Amerika overspande, kwam de FBI met nul leads. De onderzoeksrapporten van de FBI bevatten meer dan 500 pagina's met doodlopende sporen. Ze hebben nooit een definitief spoor van de twee mannen gevonden.

Vier jaar na de ontsnapping deed een verslaggever van de San Francisco Chronicle een verhaal dat suggereert dat Cole en Roe in Zuid-Amerika waren aangekomen en beide hadden overleefd. Hij schreef dat zij in Peru en Chili hadden gewoond en beweerde dat zij de enige gevangenen waren die ooit een succesvolle onderbreking van "de Rots" in scène hadden gezet. Hij beweerde dat ze bloeiden en beiden als vrije mensen leefden. De directeur James A. Johnston en het Bureau van de FBI in San Francisco betwistten de beweringen dat ze ongegrond, onbevestigd en "dwaze verhalen" waren die door journalisten waren bedacht. Het blijft een van de grote mysteries Alcatrazen de zaak is nooit opgelost.

Nu snel 25 jaar vooruit naar 16 december 1962....

De rots was verzacht sinds Cole en Roe in de mist verdwenen zijn, maar de lucht van het mysterie rondom Cole en Roe... Alcatraz was nu onderdeel van de populaire cultuur. De regel van de stilte was opgeheven en nu konden de gevangenen elke nacht enkele uren geestelijk ontsnappen met radioprogramma's die via koptelefoons werden binnengepompt. Er waren twee mogelijkheden. De programma's varieerden van muziek, sport, radiotheater en talkshows. Gevangenen konden op hun kinderbedje rusten, de ogen dichtdoen en een voorproefje van het leven in de vrije wereld krijgen. Sinds de ontsnapping van Cole en Roe, waren er elf andere pogingen om te breken geweest, waarvan de laatste in juni 1962. Frank Lee Morris was samen met de broers John en Clarence Anglin verdwenen in de duisternis van de nacht en werden nooit meer gezien. Ze creëerden een master plot, met behulp van dummy hoofden als lokvogels en tunnels door het ventilatierooster in hun cellen, maakte het tot het dak en de kustlijn. Vervolgens peddelen ze weg in een zelfgemaakt vlot en andere drijfmiddelen die nooit meer te zien zijn. Voor gevangenispersoneel was het een bekend dilemma. Veroordeelden hadden een kwart eeuw lang gedebatteerd over het lot van Cole en Roe en nu domineerden Morris en de gebroeders Anglin een groot deel van het geklets van zowel de oplichters als de officieren. Alcatraz had zijn scherpte verloren en de debatten over de vraag of ze het overleefd of vergaan waren, waren hevig.

Omdat de gevangenisbeambten opnieuw werkten aan het versterken van de veiligheidsmaatregelen Alcatrazom andere uitbraken te voorkomen, was een andere groep veroordeelden die bij het keukendetail was aangesteld ook bezig met het plannen van hun eigen doorbraak en er zijn zelfs aanwijzingen dat hun complot tijdens de reeds in gang gezette ontsnapping in juni '62 met de belangrijkste spelers was besproken.

John Paul Scott [1403-AZ] is aangekomen op Alcatraz in april 1959, na een brutale ontsnappingspoging uit de federale gevangenis in Atlanta. Scott, samen met de legendarische voortvluchtige James "Whitey' Bulger, Charlie Catalano, Stephen Kritsky en Louis Arquilla (allen zouden een woning verdienen op Alcatraz) bouwde een make shiftladder uit buizen en probeerde te ontsnappen op het dak van het gevangenisziekenhuis. De ladder stortte in en de veroordeelden strandden op het dak, zonder een veilige ontsnappingsmogelijkheid.

1403-AZ John Paul Scott en 1413-AZ Darl Dee Dee Parker mokershoots.
fotokrediet Michael Esslinger

Scott is geboren en getogen in Kentucky en was een militaire veteraan die bij de luchtmacht had gediend. Na het afronden van een vierjarige verbintenis en het opnieuw in de lijst opnemen, werd ontdekt dat hij een crimineel verleden had. De luchtmacht gaf hem een eervol ontslag voor zijn jarenlange diensttijd. Hij paste zich goed aan in het leger, maar had uitdagingen die zich vermengden met de vrije samenleving. Scott zou zich wenden tot een leven van misdaad als bankovervaller en vond zijn weg terug in de zorg van de overheid, maar deze keer aan de verkeerde kant.

Scott, samen met Darl Dee Parker [1413-AZ], een 31-jarige Darl Dee Parker, die een gevangenisstraf van 50 jaar uitzit voor een gewapende bankoverval, werden beiden toegewezen aan de culinaire details. Ze werkten in de keuken met gemeenschappelijke toegang tot de kelder (nu een moderne winkel op Alcatraz) en over wat er in de loop van enkele maanden zou hebben plaatsgevonden, waarschijnlijk met andere medeplichtigen, gezaagd door de bar frame met behulp van schuurmiddelen en andere items. Een officieel rapport gelezen: "We zijn niet helemaal zeker van alle instrumenten die gebruikt werden om deze staven door te snijden, maar we zijn er wel vrij zeker van dat een spatel met gekartelde randen; een vetschraper, gebruikt door frituurpannen bij het afschrapen van roosters met gekartelde randen; touw, dat geïmpregneerd was met vloerwas en schuurpoeder, ten minste drie items waren die gebruikt werden om deze staven door te snijden. Een van deze staven wordt overigens ook wel "gereedschapsstaal" genoemd.

De schittering van de ontsnapping kwam in de flotatie apparaten die ze creëerden. Met behulp van chirurgische handschoenen die uit het gevangenisziekenhuis werden afgescheiden, werden ze genaaid in afgeknipte shirtmouwen en gebruikt als watervleugels, vergelijkbaar met die van piloten. James "Whitey" Bulger beweerde later dat het Scott's overlevingstraining bij de luchtmacht was die hem het idee gaf om watervleugels te maken. Ze werden gemaakt om piloten die hun vliegtuig hadden gedumpt te laten drijven, zelfs als ze bewusteloos of uitgeput waren, en dit gaf hem het idee om hun ontwerp na te maken. Collega-veroordeelde Robert Schibline, 1355-AZ, had Frank Morris ook dezelfde apparaattypen aanbevolen, maar hij had er blijkbaar tegen gekozen.

vertonen artefacten van watervleugels van een mogelijke ontsnappingspoging uit Alcatraz
fotokrediet Michael Esslinger

Scott en Parker waren in staat om de kelder te verlaten en vervolgens op het dak van de gevangenis te klimmen op de exacte set tralies die ironisch genoeg te zien was in de film Escape from Alcatrazmet Clint Eastwood. Terwijl Clint Eastwood in een Hollywood-afbeelding van de ontsnapping in juni '62 deze pijpen naar beneden klom, klommen Scott en Parker naar boven, liepen over het dak van de gevangenis naar de andere kant, en gebruikten vervolgens een industrieel verlengsnoer om het gebouw te beklimmen en gingen vervolgens het water in bij de appartementen van de agent.

uitzicht op Alcatrazwanneer nog steeds actief als penitentiaire inrichting
fotokrediet Michael Esslinger

De zon was ondergegaan en het regende en het was koud. Er was rollende mist en het zicht was slecht. Terwijl Parker van de steile helling achter het flatgebouw naar beneden gleed, verdraaide hij zijn voet en raakte ernstig gewond. Hij ging het water in en vocht tegen de stromingen, maar maakte het alleen maar tot aan het kleine rotsblokje dat bekend staat als Little Alcatraz en bleef daar tot hij iets na zes uur 's avonds gered werd. Scott leek beter vooruit te komen en zweefde naar de Golden Gatebrug. De Kustwacht en de Alcatraz en de lancering doorzocht het mistige water zonder dat het gelukt was Scott te vinden. In het ijskoude water vocht hij tegen onderkoeling en raakte volledig gedesoriënteerd. Zijn interview met de FBI, later opgenomen op een kleine spoel tot spoelbandmachine, droeg de verklaring bij zich dat hij in het water zijn positie verloor. De mist was dik genoeg om het land niet te zien. Hij kon geluiden van het vasteland horen, maar met zijn hoofd dicht bij het wateroppervlak en de geluiden die vanuit verschillende punten leken te weerklinken, begon hij in paniek te raken en wist hij niet wat hij moest zwemmen. Hij verklaarde dat zijn handen en benen zo verdoofd aanvoelden, dat hij dacht dat hij zou sterven. Hij kon de boten horen, maar kon niet zeggen waar of hoe ver ze weg waren.

Om iets na 19.20 uur, meer dan een uur blootgesteld aan het ijskoude water, werd Scott ontdekt dat hij zich vastklampte aan een grote rots bij Fort Point, gelegen aan de voet van de Golden Gatebrug. Een reddingsteam werd uitgezonden en hij beweerde later aan de FBI dat hij zich niet meer kon herinneren dat hij van de rotsen werd getrokken. Zijn kernlichaamstemperatuur was gedaald tot gevaarlijke niveaus en was gestabiliseerd in het Letterman Army Hospital, gelegen op het Presidio van San Francisco. Hij werd teruggestuurd naar Alcatraz dezelfde avond en het verbrijzelde voor altijd de ontsnappingsbestendige reputatie van de Alcatraz.

Gevangene die in een brancard de trap afgedragen wordt door een arts.
fotokrediet Michael Esslinger

John Paul Scott had bewezen dat het mogelijk was om te ontsnappen met behulp van ruw gemaakte drijfmiddelen en vooral om langs de stalen staven te breken die bestand zijn tegen het gebruik van gereedschap. James Bennett, de directeur van het Bureau of Prisons, kwam naar San Francisco en hield een persconferentie. Hij toonde foto's van de ontsnapping en zaagde de tralies van de ramen om uit te leggen hoe hun werk onopgemerkt is gebleven. Verslaggevers stelden moeilijke vragen, om te begrijpen hoe minder dan zes maanden eerder er nog een andere ontsnapping was die de veiligheid in gevaar bracht. De administratie had al gewerkt aan de sluiting van de gevangenis, maar voor het Bureau of Prisons bleef de ontsnapping van Scott een schande.

Drie maanden later, op 20 maart 1963, na 29 jaar als Amerika's meest beruchte gevangenis, Alcatraz sloot zijn poorten. De tralies zijn nu verroest, maar de mystiek van de gevangenis is nog steeds aanwezig. U kunt bij het raam zelf staan waar Scott en Parker in 1962 hun historische ontsnapping hebben gemaakt. Het venster is goed zichtbaar en bevindt zich in de hoofdboekwinkel op Alcatraz. De gerepareerde tralies zijn gemakkelijk te herkennen en je kunt een idee krijgen van de uitdagingen waar de mannen voor stonden toen ze erdoorheen knepen en de pijpen op het dak schaafden.... Het moet een geweldig uitzicht zijn geweest vanaf het dak van de Cellhouse. Het is een van de grote lagen van de geschiedenis die een van de grote lagen van de geschiedenis maakt Alcatraz zo rijk en interessant.

kijkend door het getraliede raam van het Alcatrazgebouw...
fotokrediet Michael Esslinger