Machine Gun Kelly et ses années perdues sur Alcatraz

Par Michael Esslinger, blogueur invité

Ces cinq mots semblent être écrits au feu sur les murs de ma cellule : "Rien ne vaut ça."

Lorsque le pénitencier fédéral des États-Unis a ouvert ses portes le Alcatraz Island en août 1934, il devait devenir le symbole de la guerre des États-Unis contre le crime organisé. Alcatraz a été conçu pour prendre les rois criminels américains, les dépouiller de leur renommée et de leur notoriété publique, puis les enfermer dans un état d'isolement si féroce qu'ils seraient oubliés pendant des décennies.

In the late 1930’s, Attorney General Homer S. Cummings commented, during an interview with Collier’s Magazine, that George “Machine Gun” Kelly and his associates had helped shape the Alcatraz concept into reality.

George "Machine Gun" Kelly

Des hommes comme Machine Gun Kelly et Al Capone ont souvent fait la une des journaux américains les plus importants. Alcatraz était de servir de solution du gouvernement pour arrêter le crime organisé et faire taire les tsars qui souriaient devant les caméras au mépris de la loi.

L'entrevue de Collier a fait ressortir le dilemme du gouvernement selon lequel nous avions besoin d'un endroit où les " produits finis " de notre système d'application de la loi pourraient être incarcérés. Nous avions besoin d'un lieu pour les ingénieux "artistes de l'évasion" et pour ceux qui sont intraitables, qui brisent la discipline ou cherchent à maintenir le contact avec le monde souterrain. À l'été 1933, la loi sur l'enlèvement qui avait été promulguée l'année précédente introduisait devant les tribunaux fédéraux un type de criminel particulièrement dangereux. S'il était reconnu coupable, il était destiné à purger une peine d'emprisonnement à perpétuité.

C'est le cas de George Kelly ou "Machine Gun" Kelly, mieux connu dans la plupart des foyers. Le Alcatraz il n'est connu que sous le nom de Prisonnier n°117. Alcatraz a été conçu pour protéger le public des criminels comme Kelly et ceux qui ont choisi de l'imiter. Des hommes comme George Kelly et Al Capone sont des criminels de classe spéciale qui mettent le grand public dans un état de risque grave.

Ces criminels ressemblent à des hommes d'affaires et à des stars de cinéma. Ils sont bien habillés, charismatiques et leurs sourires brillent dans les éclats aveuglants de lumière des photographes de presse, mais derrière ces sourires et ces costumes chers se cache la pire race d'hommes. Kelly, sa femme et d'autres complices ont enlevé Charles F. Urschel, l'un des hommes les plus riches de l'Oklahoma, et l'ont détenu moyennant une rançon de 200 000 $. La vie d'Urschel était en danger et sans l'excellent travail de J. Edgar Hoover et de son Bureau, Kelly aurait pu être accusé de meurtre.

George et Kathryn lors de leur audience de sentence en 1933.

En prison, Kelly et ses hommes ont continué de gagner des faveurs, même auprès de certains policiers. Harvey J. Bailey, un proche associé de Kelly, également un criminel notoire et un homme armé, s'est échappé du pénitencier d'État du Kansas à Lansing, au Kansas, le 30 mai 1933. Il purgeait une peine de 10 à 50 ans pour le vol d'une banque à Fort Scott, au Kansas. Il était également recherché pour le meurtre de trois policiers, d'un agent spécial du FBI et de leur prisonnier, Frank Nash, à Kansas City le 17 juin 1933.

En prison, Bailey a soudoyé le député Thomas L. Manion à la prison du comté de Dallas, qui a placé de l'argent avant d'entrer en service et a introduit clandestinement un pistolet et des lames de scie à métaux dans la cellule. Bailey s'est échappé d'une cellule de détention au 10e étage et a été capturé plus tard. Cet acte même a mis en lumière le fait qu'il mettrait un terme à la corruption et qu'il enfermerait définitivement la classe criminelle la plus endurcie et la plus corrompue de la société. De même, il n'employait que les officiers les plus expérimentés, les plus expérimentés et les plus éprouvés... des hommes qui avaient de solides antécédents en matière de maintien d'une ligne dure.

Mitrailleuse Kelly Alcatraz
crédit photo : https://www.legendsofamerica.com/machine-gun-kelly/2/

L'extérieur de ces hommes était trompeur, et dans le cas de Kelly, il en était de même pour sa femme. Katheryn Kelly qui avait un joli extérieur mais qui était aussi une bonne criminelle. Katheryn avait été mariée quatre fois entre ses quatorzième et vingt-sixième anniversaires. À la fin des années 1920, elle tenait un hôtel louche avec sa mère à Fort Worth, au Texas, et on croyait que c'était là qu'elle s'était associée à des criminels. Elle et sa mère avaient toutes deux été condamnées à perpétuité pour leur rôle dans l'affaire de l'enlèvement d'Urschel.

Peut-être qu'aucune prison ne devrait être surnommée "à l'épreuve des évasions", mais... Alcatraz était aussi proche que possible. C'est étonnant qu'il n'y ait pas eu plus de tentatives d'évasion. La réponse réside dans la discipline stricte de l'île, la vigilance constante des gardes et la manière astucieuse avec laquelle le directeur a administré chaque phase de l'institution. Chaque garde était qualifié de tireur d'élite ou d'expert en armes à feu. Alcatraz était un endroit sûr pour les hommes désespérés.

George Kelly est arrivé dans l'un des premiers et des plus grands groupes de prisonniers transférés à l'étranger. Alcatraz. Ils arrivèrent de Leavenworth par chemin de fer et arrivèrent le 4 septembre 1934 avec un total de 106 condamnés. Kelly avait trente-neuf ans lorsqu'il est arrivé le Alcatraz et il serait soumis aux conditions les plus dures que le Bureau Fédéral des Prisons ait eu à servir. C'était l'époque de la règle du silence et considérée comme les années les plus difficiles de l'histoire de la prison. Ses complices criminels dans l'enlèvement d'Urschel, Harvey Bailey et Albert Bates, ont servi aux côtés de Kelly. Ils ont maintenu une amitié étroite pendant leurs années sur le Rocher.

Willie Radkay, qui purgeait une peine de 20 ans pour vol de banque, a développé une relation étroite avec Kelly dans les années 1940. Radkay, qui a donné sa cellule à côté de Kelly sur le couloir principal connu sous le nom de Broadway, a décrit Kelly comme "un homme profondément réfléchi et intelligent qui était bien aimé par la plupart de la population". Kelly adorait lire les classiques et les livres sur le vieil Ouest. Il avait la réputation de se vanter sans cesse de ses premières escapades criminelles.

La photo Alcatrazde Willie Radkay
La photo Alcatrazde Willie Radkay

Dale Stamphill, un prisonnier impliqué dans l'évasion ratée avec Arthur "Doc" Barker en 1939, pensait que Kelly n'avait pas sa place en prison. "Il racontait des histoires de gros poissons. Les détenus l'appelaient'Pop Gun Kelly' d'après des pistolets en liège qui étaient populaires auprès des enfants. Kelly en riait, mais les gars ne le prenaient pas au sérieux et je pense que ça l'a touché. On parlait beaucoup quand je travaillais à l'atelier de couture. Son partenaire de rap, Bates, est mort d'une crise cardiaque à peu près à la même époque alors qu'il était en Alcatraz. Il l'a mal pris. Vous commencez à voir la réalité d'un avenir sombre."

Willie Radkay a fait remarquer que certains détenus trouvaient les grandes histoires de Kelly irritantes, mais que lui, en revanche, aimait la bonne compagnie et les longues conversations. "C'était un sacré bon ami avec qui passer le temps."

Willie Radkay et l'ancien agent de correction Frank Heaney en visite Alcatrazen 2004.
Willie Radkay et l'ancien agent de correction Frank Heaney en visite Alcatrazen 2004.

Le stress de la vie en prison et le régime sévère ont été durs pour Kelly. Ses lettres montraient souvent le désespoir et le désespoir. En février 1936, Kelly écrivit au procureur général Homer Cummings pour lui proposer d'être envoyé au pôle Sud pour y mener des études météorologiques. Il pensait que cela donnerait un sens à sa vie et lui donnerait l'occasion de contribuer à la société. Kelly a écrit en partie :

"Mon idée est qu'un tel endroit, qui n'a jamais été étudié à fond, serait trop solitaire et désolant pour qu'un homme libre se soucie d'y rester plus de quelques mois, même s'il avait de la compagnie. On pourrait m'emmener d'ici (Alcatraz) secrètement, placé sur un bateau dans la baie et transporté avec les provisions dont j'aurais besoin. Cela pourrait être géré de telle sorte que l'équipage n'ait jamais besoin de savoir qui j'étais ou même que j'étais un prisonnier du Alcatraz. On pourrait prendre des dispositions pour qu'un bateau s'arrête tous les ans ou tous les deux ans, par exemple, qu'il laisse des provisions et qu'il reprenne les données que j'avais accumulées. De cette façon, je pourrais faire un travail utile, purger ma peine et, je crois qu'au moment où j'étais admissible à la libération conditionnelle, on m'accorderait une certaine considération."

Cummings considérait que c'était un stratagème bon marché pour orchestrer une évasion et a rejeté son offre.

Puis, en avril 1940, Kelly a écrit à sa victime pour s'excuser et exprimer son désespoir face aux conditions difficiles... voici ce qu'il avait à dire :

"Personne ne peut savoir ce que c'est que de souffrir du genre d'atrophie intellectuelle et du scorbut mental pernicieux qui viennent de la longue privation de toutes les choses qui rendent la vie réelle parce que même l'analogie de la soif ne peut vous donner une idée de ce que c'est d'être torturé par l'absence de tout ce qui rend la vie utile.

"Peut-être vous êtes-vous demandé comment un homme, même d'intelligence ordinaire, peut supporter ce genre de vie, jour après jour, semaine après semaine, mois après mois, année après année. Pour le dire plus doucement encore, à quoi ressemble ma vie, vous vous demanderez peut-être d'où me vient le courage de l'endurer. Pour commencer, ces cinq mots semblent écrits dans le feu sur les murs de ma cellule :"Rien ne vaut ça."

Les lettres de Kelly à Katheryn étaient tout aussi tristes. Ils ont parlé de leur amour l'un pour l'autre, parfois avec l'espoir qu'ils pourraient vivre leur vie plus tard ensemble tranquillement et d'autres fois en s'abandonnant à la réalité qu'ils ne se reverront peut-être jamais. Kelly a également envoyé de nombreuses lettres aux responsables de la prison pour demander un transfèrement ou l'amélioration des conditions de détentionAlcatraz, parfois en tant que porte-parole des condamnés.

Il a écrit à plusieurs représentants du gouvernement au cours d'une décennie. Dans une lettre, il a écrit sur les conditions : "Peu importe ce que vous avez entendu à propos de ce qui s'est passé Alcatrazc'est loin d'être un endroit agréable pour faire de la prison. Le climat est meurtrier et j'ai personnellement souffert de troubles chroniques des sinus depuis des années. Les installations récréatives sont pratiquement nulles. Je sais que c'est ce que veut le ministère, mais il me semble qu'il y a une discrimination exceptionnellement large entre les hommes de... Alcatraz et les hommes des autres institutions fédérales. J'aimerais pouvoir lire un journal et écouter la radio pour changer après dix ans ici."

Willie Radkay et George Kelly assis dans la cour de Alcatrazrécréation regardant les prisonniers jouer au bridge (les prisonniers utilisaient des dominos à la place des cartes).
Willie Radkay et George Kelly assis dans la cour de Alcatrazrécréation regardant les prisonniers jouer au bridge (les prisonniers utilisaient des dominos à la place des cartes).

Comme beaucoup d'autres Alcatraz prisonniers, Kelly est devenue fanatique de jouer au bridge le week-end dans la cour. Même dans les conditions les plus froides, Kelly vivait pour s'asseoir dans la cour et jouer au bridge. Pendant la semaine, Kelly a travaillé comme commis dans les industries et Radkay a dit qu'il adorait lire les histoires du vieil Ouest. En plus de participer à deux grèves du travail à la fin des années 1930, il purge sa peine tranquillement et ne se plaint qu'occasionnellement des conditions de travail et de l'espoir d'un transfert. En tout, George "Machine Gun" Kelly purgera près de dix-sept longues années de sa vie. Alcatraz. Il a finalement été transféré au pénitencier fédéral de Leavenworth, au Kansas, le 1er juin 1951. Les condamnés sont autorisés à écouter la radio et jouissent de plus de libertés que sur les ondes de l Alcatraz.

À Leavenworth, Kelly s'est plaint que des gars l'ont suivi dans la cour pour le rencontrer et entendre des histoires, ce qui a nui à ses propres intérêts. Radkay, qui a été muté à Leavenworth en août 1952, s'est souvenu plus tard qu'un groupe de l'ancien Alcatraz Les détenus se sont retrouvés sur le même palier et plusieurs anciens officiers de l'île y travaillaient également : "Ça a rendu la vie plus facile à tout le monde et à George, Frankie Delmar et moi, qui avons travaillé ensemble sur Alcatrazse sont réunis à Leavenworth." Les trois sont restés des amis proches qui parlaient toujours de Alcatraz.

Frankie Delmar
Frankie Delmar

Radkay poursuit, "MadiganAlcatraz [Directeur] est venu une fois nous rendre visite et nous nous sommes tous rencontrés dans la salle à manger tout seuls et nous nous sommes laissés emporter par ce que tout le monde faisait sur l'île. Nous avons perdu un bon ami quand George est mort, et peu de temps après, Frankie est aussi mort là-bas. C'était une période solitaire pour moi. Frankie et George étaient mes meilleurs amis. Les promenades dans la cour n'ont plus jamais été les mêmes après leur mort. Frankie n'avait pas de famille et il a été oublié. Ça m'abattait toujours quand je me promenais seul dans la cour en pensant à lui et à George."

Les dossiers médicaux de Kelly ont montré qu'il souffrait d'hypertension artérielle depuis le milieu des années 1940 et qu'il avait commencé à ressentir des symptômes modérés de douleurs thoraciques pendant qu'il était à Leavenworth. En début de soirée le 16 juillet 1954, Kelly fut admis à l'hôpital de la prison pour se plaindre de douleurs thoraciques modérées et d'essoufflement. Au début, la douleur a été soulagée, mais peu après minuit, à son 59e anniversaire, George Kelly est mort d'une crise cardiaque.

La mort de Kelly était la triste fin d'une vie de crime moins que glamour et plus de vingt ans de prison. Il n'a jamais revécu pour revoir Katheryn et il n'a jamais été capable de voir les libertés dont il rêvait depuis tant d'années. L'épouse de Kelly a été libérée de prison en 1958 et elle s'est intégrée discrètement à la société en s'installant à Oklahoma City jusqu'à sa mort en 1985 à l'âge de 81 ans.

George Kelly Kathryn Kathryn Kelly Harvey Bailey Albert Bates
George Kelly. (TR) : Kathryn Kelly (BL) : Harvey Bailey (BR) : Albert Bates

Ceux qui ont connu Kelly, y compris les officiers, ont toujours eu de bons souvenirs de lui. C'était un bon commis et tout le monde pensait qu'il aurait dû être président de banque plutôt que voleur et kidnappeur de banque. Aujourd'hui, vous pouvez visiter les endroits dans le bâtiment des industries où Kelly a travaillé et marcher le même tronçon de Broadway où il a vécu pendant presque deux décennies. Vous pouvez même imaginer regarder le mur du regard et "sentir" ces mots écrits dans le feu, "Rien ne peut en valoir la peine..."