Les départs de décembre de Alcatraz

Blogue d'un invité - Michael Esslinger

Deux évasions, survenues le même jour à un quart de siècle d'intervalle et toutes deux aidées par un épais brouillard, ont contribué à façonner l'histoire de l Alcatrazle dernier arrêt pour les criminels les plus infâmes d'Amérique. C'était la seule prison que l'on vantait comme étant inéluctable et réservée à une élite d'un pour cent des criminels les plus impitoyables d'Amérique. Ils devaient être logés dans une prison qui confinerait moins de 300 hommes à un moment donné et servirait de punition ultime pour ceux qui s'étaient opposés au système. C'était l'état d'esprit des représentants du gouvernement dans les années 1930 et ils croyaient que c'était une solution prometteuse.
Le 16 décembre est un anniversaire important pour Alcatraz Island. Deux tentatives d'évasion historiquement significatives ont eu lieu à 25 ans d'intervalle à la même date. L'un demeure non résolu, profondément enveloppé de spéculation et l'autre a mené l'enjeu final et brisé la réputation autrefois solide comme le roc qui a fait la réputation de l'entreprise. Alcatraz était à l'épreuve des évasions. Ils sont souvent passés en revue dans les livres d'histoire, mais tous deux servent de serre-livres importants pour l'histoire des infâmes évasions de l'île.

Le 26 octobre 1935, deux condamnés descendent du McDowell, le traversier officiel exploité par des agents correctionnels de la Colombie-Britannique. Alcatraz Island. Theodore "Ted" Cole et Ralph Roe ont tous deux fait le voyage ensemble de la prison fédérale de Leavenworth, au Kansas, à leur nouvelle maison tristement célèbre. Alcatraz Island assis au milieu de la baie de San Francisco. Les deux hommes s'étaient d'abord rencontrés au "Big Mac", le pénitencier d'État situé à McAlester, en Oklahoma, puis ils s'étaient de nouveau rencontrés à Leavenworth. Cole avait des antécédents criminels violents de vols à main armée qui ont commencé à l'âge de quatorze ans. Au début de la vingtaine, sa fureur du crime l'a conduit à une condamnation à mort après que le juge de district Saul Yager eut spéculé que ses actes criminels finiraient par se transformer en meurtre. Lors d'un procès très médiatisé, on lui a donné le surnom de "Teddy the Terror" et on l'a condamné à mourir dans la chaise électrique de l'Oklahoma. Le jour du prononcé de la sentence, il y a eu de grands cris dans la salle d'audience alors que le juge tenait bon et expliquait : " Le garçon est un tueur potentiel et mérite une telle sentence... Il n'arrêtera pas ce genre de crimes... C'est dans son sang ". Le grand public n'était pas d'accord sur le fait que Cole méritait la peine de mort et que faire face à la peine de mort sans avoir commis de meurtre est devenu le point de mire des manifestations nationales menées par divers groupes de femmes et organisations de défense des droits civils. Cole a fait appel et a gagné.... Sa peine a été réduite à quinze ans dans un pénitencier d'État.

258-AZ Theodore Cole et 260-AZ Ralph Roe - photos de tasses
crédit photo Michael Esslinger

Cole ne s'est pas adapté à la vie en prison et en apportant la vérité à la revendication initiale de Yager, Cole a brutalement assassiné son compagnon de cellule. Il a prétendu que c'était de la légitime défense et, après un long procès, le jury s'est retrouvé dans une impasse. Les accusations ont finalement été abandonnées et l'affaire n'a jamais été rejugée devant les tribunaux. L'habile Cole n'a jamais cessé de comploter et finalement, en novembre 1934, le Teddy à cadre mince s'est sécrété dans un sac à linge, chargé dans un camion et a ensuite fait son chemin vers la liberté. Après être arrivé en ville, il a pris un otage, traversé les frontières du Texas et commis une série de vols avant d'être à nouveau capturé. Il a été condamné à 50 ans d'emprisonnement pour enlèvement et a finalement été recommandé pour Alcatraz...

Ralph Roe a également été un criminel bien connu avec des crimes remontant à son adolescence. Il était également associé au célèbre hors-la-loi Wilbur Underhill, connu à l'époque sous le nom de "Terreur des trois États". Roe et Underhill seraient tués ensemble. En décembre 1933, en tant que fugitifs recherchés, des agents fédéraux ont retrouvé leur trace jusqu'à un petit chalet à Shawnee, en Oklahoma, où ils se cachaient. Sous le couvert de l'obscurité, des agents fédéraux ont encerclé la propriété et leur ont demandé de se rendre. En quelques secondes, une fusillade a éclaté et sous une volée de balles, Roe et sa petite amie, Eva May Nichols, ont tous deux été abattus. Underhill a subi de nombreuses blessures par balle mais a réussi à s'échapper. Il a été retrouvé caché dans un magasin de meubles quelques heures plus tard, grièvement blessé après avoir subi des pertes sanguines extrêmes à la suite de nombreuses blessures par balle. Underhill a été emmené à McAlester où il est resté, menotté dans son lit, à l'hôpital de la prison jusqu'à sa mort quelques jours plus tard. La petite amie de Ralph, Eva Nichols, mourra plus tard des suites de ses blessures par balle, mais Roe a survécu et a été envoyée en prison pour purger une peine à vie.

For both Cole and Role, the ride on the narrow sea vessel, the McDowell, was turbulent as it navigated the bay waters of San Francisco. This was a special ferry ride and U.S. Marshals rode in a Coast Guard chase boat with rifles at the ready. This was unusual and not standard but the passengers riding the ferry on October 25, 1935 were some of America’s most aggressive criminals and escape risks. On the same chain was Doc Barker and Thomas Limerick, who would both later die in their own escape attempts and Rufus McCain who was later murdered by Henry Young on Alcatraz. McCain’s murder had been rumored to stem from a failed escape with Barker and Young held a grudge claiming that he had announced on the shore he didn’t know how to swim. Homer Binkley, the crime partner of Burton Phillips, was also on the same ferry. At only 26 years of age, Binkley was a notorious bank robber of the Midwest and known for violent prison breaks. And finally, John F. Goode, a notorious bank robbery who opened fire on police officers in a desperate attempt to evade capture. The Rock was to be their final stop.

ferry McDowell avec homme debout sur le pont
crédit photo Michael Esslinger

Quand les hommes sont arrivés le Alcatrazc'était à l'époque stricte où la Règle du Silence était en vigueur. Les hommes n'avaient le droit de parler tranquillement que pendant les repas et les périodes de récréation, et parler dans la maison de cellule pouvait vous faire atterrir dans le donjon. C'était considéré comme une période difficile et les hommes rêvaient jour et nuit d'échapper à la liberté. Roe était considéré comme une menace sur Alcatrazsouvent en isolement pour incitation à la discorde au sein de la population carcérale. Après avoir passé trois mois en isolement cellulaire, en mars 1936, Ralph fut remis en liberté et affecté à l'atelier de matelas. Cole suivra des mois plus tard, d'abord affecté à la blanchisserie, puis à l'atelier du forgeron. Ensemble, ils allaient tracer la première pause " réussie " discutable de " The Rock ".

Le jour de l'évasion, Roe travaillait aux côtés de 25 détenus, dont Bernard Coy (le directeur de la bataille de 1946Alcatraz), Doc Barker et Rufus McCain. Cole a été affecté à l'atelier du forgeron avec cinq autres personnes, dont John Paul Chase et Jack Lloyd, l'un des complices de Roe dans plusieurs vols de banque en Oklahoma. À l'aide de lames de scie à métaux, les hommes avaient scié à travers le châssis métallique de la fenêtre, et ils avaient mastiqué et peint les sections pour éviter toute détection. Les officiers faisaient des rondes toutes les 30 minutes, donc ils devaient être astucieux dans la dissimulation de leur travail.

Alcatraz Island fenêtre réparée
crédit photo Michael Esslinger

Le matin du 16 décembre 1937, peu avant 11 h, Ted Cole monta les escaliers du bâtiment des industries modèles et entra dans l'usine de meubles, située directement au-dessus des ateliers de forge et de forge. Plus tard, le FBI a cru que c'était Francis Harper, 283-AZ, qui avait servi de personnage clé en aidant Cole à accéder aux autres magasins. Le FBI a soutenu que M. Harper a fourni des détails cruciaux sur l'agencement du bâtiment puisqu'il était l'un des rares détenus à pouvoir se promener dans les diverses sections de l'édifice. On l'a également vu parler avec Cole à plusieurs reprises avant l'évasion.

Le brouillard était si dense ce matin-là qu'on l'a décrit comme étant aussi épais qu'une "soupe aux pois", la visibilité variant de quelques centaines de pieds, puis descendant jusqu'à zéro lorsque des couches de masse ont roulé devant l'île. Les puissants courants d'eau qui traversaient la rivière Golden Gatevariaient entre sept et neuf noeuds, créant ce qui était considéré comme des conditions de piège mortel pour quiconque voulait tenter sa chance dans les eaux périlleuses de la rivière. Il est peu probable que les deux détenus savaient exactement à quel point les courants et le brouillard étaient dangereux, mais on a émis l'hypothèse qu'ils auraient pu considérer le brouillard épais comme idéal pour se couvrir.

clôture en fil barbelé avec brouillard en arrière-plan
crédit photo Michael Esslinger

Au cours de ses rondes normales, l'officier affecté au bâtiment modèle est retourné à l'atelier pour le compte de 13 h 30 et a découvert que Cole et Roe manquaient tous deux à leur poste de travail. Alors qu'il fouillait l'atelier à la hâte, il aperçut des vitres poinçonnées et la grille d'acier pliée qui avait clairement été coupée avec une ouverture suffisamment grande pour que les hommes puissent passer à travers. On suppose qu'après avoir scié les barres, Roe et Cole les ont pliées à l'aide d'une grosse clé, qu'ils ont poinçonné deux vitres et qu'ils sont passés par la fenêtre, sont tombés au sol et ont couru vers la porte et le chemin verrouillés qui menaient à la rive. On croit également qu'en prévision de l'évasion, les deux détenus avaient construit des flotteurs à partir de bidons de carburant légers de cinq gallons en métal, munis de poignées spécialement conçues à cet effet, et qu'ils transportaient ces flotteurs de fortune avec eux. Les deux hommes avaient disparu et n'avaient plus jamais été revus.... Theodore Audett, le seul condamné à purger trois mandats distinctsAlcatraz, a déclaré plus tard qu'il avait observé les deux détenus entrer dans la baie et commencer leur nage. Il a dit qu'il a vu Roe sortir de l'eau à plusieurs mètres de l'île... Il semblait avoir du mal à rester à flot dans les courants turbulents et a ensuite disparu dans le brouillard dense. Cole a nagé dans le brouillard et a disparu.

vue de l'Alcatrazépoque où le pénitencier fonctionnait encore comme un pénitencier
crédit photo Michael Esslinger

Le FBI a mené des entrevues approfondies avec tous les agents et a créé de longs profils écrits afin d'écarter toute aide interne ou tout point faible en matière de sécurité. Ils ont interrogé tous les prisonniers de l'immeuble et ont travaillé toutes les pistes possibles. Rien.... Malgré l'une des chasses à l'homme les plus complexes et les plus exhaustives qui aient eu lieu aux États-Unis et en Amérique du Sud, le FBI n'a trouvé aucune piste. Les rapports d'enquête du FBI comprennent plus de 500 pages de pistes sans issue. Ils n'ont jamais trouvé de trace définitive des deux hommes.

Quatre ans après l'évasion, un journaliste du San Francisco Chronicle a publié un article suggérant que Cole et Roe s'étaient rendus en Amérique du Sud et qu'ils avaient survécu. Il a écrit qu'ils avaient résidé au Pérou et au Chili et a fait valoir qu'ils étaient les seuls prisonniers à avoir réussi à s'évader du "Rocher". Il prétendait qu'ils étaient prospères et qu'ils vivaient tous les deux en hommes libres. Le directeur James A. Johnston et le bureau du FBI à San Francisco ont fermement contesté ces affirmations en déclarant qu'elles étaient non fondées, non confirmées et " des histoires stupides " inventées par des journalistes. C'est l'un des grands mystères Alcatrazet l'affaire n'a jamais été résolue.

Avance rapide de 25 ans jusqu'au 16 décembre 1962....

Le Rocher s'était adouci depuis que Cole et Roe avaient disparu dans le brouillard. Alcatraz faisait maintenant partie de la culture populaire. La règle du silence avait été levée et maintenant les prisonniers pouvaient s'échapper mentalement quelques heures par nuit grâce à des programmes radio diffusés à l'aide de casques d'écoute. Il y avait deux options de canaux. Les programmes variaient de la musique, du sport, du théâtre radiophonique et des talk-shows. Les prisonniers pouvaient se reposer sur leur lit de camp, les yeux fermés et goûter à la vie dans le monde libre. Depuis l'évasion de Cole et Roe, il y a eu onze autres tentatives d'évasion, dont la dernière remonte à juin 1962. Frank Lee Morris ainsi que les frères John et Clarence Anglin avaient disparu dans l'obscurité de la nuit et n'ont jamais été revus. Ils ont créé une parcelle maîtresse, utilisant des têtes factices comme leurres et creusant un tunnel à travers la grille de ventilation de leurs cellules, jusqu'au toit et à la rive. Ils ont ensuite pagayé dans un radeau fait maison et d'autres dispositifs de flottaison qu'on ne reverra plus jamais. Pour les responsables de la prison, il s'agissait d'un dilemme bien connu. Les condamnés avaient débattu des destins de Cole et de Roe pendant un quart de siècle et maintenant Morris et les frères Anglin dominent le bavardage des détenus et des officiers. Alcatraz avait perdu de son acuité et les débats sur la question de savoir s'ils avaient survécu ou péri étaient féroces.

Alors que les responsables de la prison s'efforçaient à nouveau de renforcer les mesures de sécurité Alcatrazpour éviter d'autres évasions, un autre groupe de condamnés affectés à la cuisine avait également planifié leur propre évasion et certains éléments semblent même indiquer que leur complot avait été discuté avec des acteurs clés lors de la fuite de juin 1962, qui avait déjà été en cours.

John Paul Scott[1403-AZ] est arrivé le Alcatraz en avril 1959, à la suite d'une tentative effrontée d'évasion du pénitencier fédéral d'Atlanta. Scott, ainsi que le légendaire fugitif James "Whitey' Bulger, Charlie Catalano, Stephen Kritsky et Louis Arquilla (qui ont tous obtenu une résidence le 1er janvier 2009). Alcatraz) a construit une échelle de travail à l'aide de tuyaux et a tenté de s'échapper sur le toit de l'hôpital de la prison. L'échelle s'est effondrée et les condamnés se sont retrouvés coincés sur le toit, sans possibilité de s'échapper.

1403-AZ John Paul Scott et 1413-AZ Darl Dee Parker - photos des tasses Parker
crédit photo Michael Esslinger

Scott est né et a grandi dans le Kentucky et était un vétéran militaire qui avait servi dans la Force aérienne. Après quatre ans d'engagement et son réenrôlement, on a découvert qu'il avait un passé criminel. La Force aérienne lui a accordé une libération honorable pour ses années de service. Il s'est bien adapté dans l'armée, mais il a eu des difficultés à se fondre dans la société libre. Scott s'est tourné vers la criminalité en tant que voleur de banque et s'est retrouvé aux mains du gouvernement, mais cette fois-ci du mauvais côté.

Scott et Darl Dee Parker[1413-AZ], un homme de 31 ans purgeant une peine de 50 ans pour vol à main armée de banque, ont tous deux été affectés à la cuisine. Ils travaillaient dans la cuisine avec un accès commun au sous-sol (aujourd'hui un magasin de vente au détail moderne sur la rueAlcatraz) et au cours de ce que l'on croyait s'être produit pendant plusieurs mois, probablement avec d'autres complices, sciés dans le cadre du bar avec des abrasifs et autres articles. Un rapport officiel lu : "Nous ne sommes pas tout à fait sûrs de tous les instruments utilisés pour couper ces barres, cependant, nous sommes plutôt sûrs qu'une spatule, avec des bords dentelés, un grattoir à graisse, utilisé par les frites pour gratter les grils, avec des bords dentelés, une ficelle, qui avait été imprégnée de cire pour plancher et de poudre à récurer étaient au moins trois articles qui ont servi pour couper ces barres. Un jeu de ces barres est d'ailleurs communément appelé "acier à l'épreuve des outils".

L'éclat de l'évasion est venu des dispositifs de flottaison qu'ils ont créés. À l'aide de gants chirurgicaux sécrétés par l'hôpital de la prison, ils étaient cousus à l'intérieur de manches de chemises coupées et utilisés comme ailes d'eau, semblables à ceux utilisés par les pilotes. James "Whitey" Bulger prétendait plus tard que c'était l'entraînement de survie de Scott dans l'armée de l'air qui lui avait donné l'idée de fabriquer des ailes aquatiques. Ils ont été conçus pour garder à flot les pilotes qui avaient abandonné leur avion, même s'ils étaient inconscients ou épuisés, et cela lui a donné l'idée de reproduire leur conception. Robert Schibline, 1355-AZ, avait également recommandé les mêmes types d'appareils à Frank Morris, mais il s'y était apparemment opposé.

montrent des artefacts d'ailes d'eau d'une tentative d'évasion possible de Alcatraz
crédit photo Michael Esslinger

Scott et Parker ont pu sortir du sous-sol puis monter sur le toit de la prison en grimpant l'ensemble exact de barres qui, ironiquement, était présenté dans le film Escape from Alcatrazfrom with Clint Eastwood. Pendant que Clint Eastwood descendait ces tuyaux dans une représentation hollywoodienne de l'évasion de juin 1962, Scott et Parker grimpaient, traversaient à pied le toit de la prison jusqu'à l'autre côté, puis utilisaient une rallonge électrique industrielle, descendaient le bâtiment et entraient dans l'eau par les appartements de l'officier.

vue de l'Alcatrazépoque où le pénitencier fonctionnait encore comme un pénitencier
crédit photo Michael Esslinger

Le soleil s'était couché et il pleuvait et il faisait froid. Il y avait du brouillard roulant et la visibilité était mauvaise. Alors que Parker glissait sur la pente raide derrière l'immeuble d'appartements, il s'est tordu et s'est gravement blessé au pied. Il est entré dans l'eau et s'est battu contre les courants, jusqu'au petit rocher connu sous le nom de Little Alcatraz et l'a retenu jusqu'à ce qu'il soit secouru un peu après 18 h. Scott semblait faire de meilleurs progrès et a flotté vers la Golden Gatepasserelle. La Garde côtière et la Alcatraz a fouillé les eaux chargées de brouillard sans réussir à localiser Scott. Dans les eaux glacées, il a lutté contre l'hypothermie et est devenu complètement désorienté. Son entrevue avec le FBI, enregistrée plus tard sur un petit magnétophone à bobine, a révélé qu'il avait perdu son cap dans l'eau. Le brouillard était assez épais pour qu'il ne puisse pas voir la terre. Il pouvait entendre les sons de la terre ferme, mais avec sa tête près de la surface de l'eau et les sons semblant résonner de divers points, il a commencé à paniquer ne sachant pas quoi faire pour nager. Il a déclaré que ses mains et ses jambes étaient si engourdies qu'il pensait qu'il allait mourir. Il pouvait entendre les bateaux, mais ne savait pas où ni à quelle distance ils se trouvaient.

Un peu après 19 h 20, plus d'une heure après avoir été exposé à l'eau glaciale, Scott a été découvert accroché à un gros rocher à Fort Point, situé au pied du Golden Gatepont. Une équipe de secours a été dépêchée sur les lieux et il a plus tard affirmé au FBI qu'il n'avait aucun souvenir d'avoir été tiré des rochers. Sa température corporelle avait chuté à des niveaux dangereux et s'était stabilisée au Letterman Army Hospital, situé sur le Presidio de San Francisco. Il a été renvoyé à Alcatraz le même soir et il a brisé à jamais la réputation de preuve d'évasion du Alcatraz.

Un détenu est transporté en civière dans l'escalier par un médecin.
crédit photo Michael Esslinger

John Paul Scott avait prouvé qu'il était possible de s'échapper en utilisant des dispositifs de flottaison grossièrement façonnés et, plus particulièrement, de franchir les barres d'acier résistant aux outils. James Bennett, le directeur du Bureau des prisons, est venu à San Francisco et a tenu une conférence de presse. Il a montré des photographies de l'évasion et a scié les barreaux des fenêtres pour tenter d'expliquer comment leur travail passait inaperçu. Les journalistes ont posé des questions difficiles, voulant comprendre comment, moins de six mois auparavant, il y avait eu une autre évasion pour atteinte à la sécurité. L'administration avait déjà travaillé à la fermeture de la prison, mais pour le Bureau des prisons, l'évasion de Scott restait embarrassante.

Trois mois plus tard, le 20 mars 1963, après 29 ans comme la prison la plus célèbre d'Amérique, Alcatraz a fermé ses portes. Les barreaux sont maintenant rouillés mais la mystique de la prison demeure. Vous pouvez vous tenir à la fenêtre même où Scott et Parker ont fait leur évasion historique en 1962. La fenêtre est bien visible et se trouve à l'intérieur de la librairie principale, sur le Alcatraz. Les barres réparées sont faciles à repérer et vous pouvez vous faire une idée des défis auxquels les hommes ont dû faire face lorsqu'ils se sont faufilés puis ont escaladé les tuyaux sur le toit... Cela a dû être une vue incroyable depuis le toit du Cellhouse. C'est l'une des grandes couches de l'histoire qui rend Alcatraz si riche et intéressant.

regarder à travers la fenêtre grillagée du Alcatrazbâtiment
crédit photo Michael Esslinger