portada del periódico 1937

Las salidas de diciembre de Alcatraz

Educativo, Historia

Post Blog Invitado - Michael Esslinger

Dos fugas, que ocurrieron el mismo día con un cuarto de siglo de diferencia y ambas ayudadas por una densa niebla, ayudaron a dar forma a las tradiciones de Alcatrazla última parada para los criminales más infames de Estados Unidos. Era la única prisión que se promocionaba como ineludible y estaba reservada para una élite del uno por ciento de los criminales más despiadados de Estados Unidos. Debían ser alojados en una prisión que encerraría a menos de 300 hombres en un momento dado y serviría como castigo final para aquellos que se opusieran al sistema. Esta era la mentalidad de los funcionarios del gobierno en la década de 1930 y creían que era una solución prometedora.
El 16 de diciembre es un aniversario importante para Alcatraz Island. Dos intentos de fuga históricamente significativos ocurrieron con 25 años de diferencia en la misma fecha. Una sigue sin resolverse, profundamente envuelta en especulaciones y la otra clavó la estaca final y destrozó la reputación, que antes era sólida como una roca. Alcatraz era a prueba de fugas. A menudo se les echa un vistazo en los libros de historia, pero ambos sirven como importantes sujetalibros para la historia de los escapes infames de la isla.

El 26 de octubre de 1935, dos convictos bajaron del McDowell, el ferry oficial operado por oficiales correccionales de Alcatraz Island. Theodore "Ted" Cole y Ralph Roe hicieron el viaje juntos desde la prisión federal de Leavenworth, Kansas hasta su nuevo e infame hogar. Alcatraz Island en medio de la bahía de San Francisco. Los dos hombres se conocieron primero en "Big Mac", la penitenciaría estatal ubicada en McAlester, Oklahoma, y luego se cruzaron de nuevo en Leavenworth. Cole tenía un violento historial criminal de robos a mano armada que comenzó a los catorce años. A principios de sus veinte años, su furia criminal lo llevó a una sentencia de muerte después de que el Juez de Distrito Saul Yager especuló que sus actos criminales eventualmente se convertirían en asesinato. En un juicio muy publicitado, se le dio el apodo de "Teddy el Terror" y lo sentenció a morir en la silla eléctrica de Oklahoma. El día de su sentencia, hubo fuertes gritos de asombro en la sala mientras el juez se mantenía firme y explicaba: "El chico es un asesino potencial y merece tal sentencia... No detendrá este tipo de crímenes... Lo lleva en la sangre". El público en general no estaba de acuerdo en que Cole merecía la muerte y enfrentar la pena de muerte sin haber cometido un asesinato se convirtió en el centro de protestas a nivel nacional encabezadas por varios grupos de mujeres y organizaciones de derechos civiles. Cole apeló y ganó.... Su sentencia fue reducida a quince años en una penitenciaría estatal.

258-AZ Theodore Cole y 260-AZ Ralph Roe fotos de la taza
crédito de la foto Michael Esslinger

Cole no se ajustó a la vida en la prisión y a llevar la verdad a la afirmación original de Yager, Cole asesinó brutalmente a su compañero de celda. Afirmó que fue en defensa propia y que después de un largo juicio, el jurado se quedó en un punto muerto. Los cargos fueron finalmente retirados y el caso nunca fue juzgado de nuevo. El inteligente Cole nunca dejó de maquinar y finalmente, en noviembre de 1934, el Teddy de estructura delgada se escondió en una bolsa de lavandería, cargado en un camión y luego se dirigió a la libertad. Después de llegar a la ciudad, tomó un rehén, cruzó las fronteras del estado de Texas y cometió una serie de robos antes de ser capturado de nuevo. Fue condenado a 50 años de prisión por secuestro y finalmente fue recomendado porAlcatraz...

Ralph Roe también había sido un conocido criminal con crímenes que se remontan a su adolescencia. También era socio del famoso forajido Wilbur Underhill, conocido en esa época como el "Terror Triestatal". Roe y Underhill serían derribados juntos. En diciembre de 1933, como fugitivos buscados, los agentes federales rastrearon su paradero hasta una pequeña cabaña en Shawnee, Oklahoma, donde se estaban escondiendo. Usando la cubierta de la oscuridad, los agentes federales rodearon la propiedad y les exigieron que se rindieran. En cuestión de segundos, estalló un tiroteo y bajo una ráfaga de balas, Roe y su novia, Eva May Nichols, fueron abatidos. Underhill sufrió numerosas heridas de bala pero logró escapar. Fue encontrado escondido en una tienda de muebles horas más tarde, gravemente herido, habiendo sufrido una pérdida de sangre extrema a causa de numerosas heridas de bala. Underhill fue llevado a McAlester donde permaneció, esposado en su cama, en el hospital de la prisión hasta su muerte varios días después. La novia de Ralph, Eva Nichols, también moriría más tarde por sus heridas de bala, pero Roe sobrevivió y fue enviada a prisión para cumplir una sentencia de por vida.

Tanto para Cole como para Role, el viaje en el estrecho barco McDowell fue turbulento mientras navegaba por las aguas de la bahía de San Francisco. Este fue un viaje especial en ferry y los U.S. Marshals viajaron en un bote de persecución de la Guardia Costera con rifles listos. Esto era inusual y no estándar, pero los pasajeros que viajaban en el ferry el 25 de octubre de 1935 eran algunos de los criminales más agresivos de Estados Unidos y escapaban de los riesgos. En la misma cadena estaban Doc Barker y Thomas Limerick, que más tarde morirían en sus propios intentos de fuga, y Rufus McCain, que más tarde fue asesinado por Henry Young elAlcatraz..... Se rumorea que el asesinato de McCain se debió a una fuga fallida en la que Barker y Young guardaban rencor alegando que había anunciado en la orilla que no sabía nadar. Homer Binkley, el cómplice de Burton Phillips, también estaba en el mismo ferry. Con sólo 26 años de edad, Binkley era un famoso ladrón de bancos del Medio Oeste y conocido por sus violentas fugas de prisión. Y finalmente, John F. Goode, un notorio robo de banco que abrió fuego contra agentes de policía en un intento desesperado de evadir la captura. La Roca iba a ser su última parada.

ferry McDowell con un hombre de pie en la cubierta
crédito de la foto Michael Esslinger

Cuando los hombres llegaron en AlcatrazFue en la época estricta donde la Regla del Silencio estaba en pleno vigor. A los hombres sólo se les permitía hablar en voz baja durante las comidas y los períodos de recreación, y hablar en la celda podía llevarte a la mazmorra. Se consideraba que era una época difícil y los hombres soñaban día y noche con escapar de nuevo a la libertad. Roe era considerada una amenaza en AlcatrazEn el caso de los reclusos, que a menudo ven el tiempo en aislamiento por incitar a la discordia entre la población reclusa. Después de pasar tres meses en aislamiento, en marzo de 1936, Ralph fue liberado de nuevo a la población en general y asignado a trabajar en el taller de alfombras. A Cole le seguirían meses más tarde, primero se le asignaría un trabajo en la lavandería y luego un puesto en la herrería. Juntos, tramarían la primera ruptura discutible `exitosa' de "la Roca".

El día de la fuga, Roe estaba trabajando junto a 25 reclusos, entre ellos Bernard Coy (el director de la Batalla de Alcatraz1946), Doc Barker y Rufus McCain. Cole fue asignado a la herrería junto con otros cinco, incluyendo a John Paul Chase y Jack Lloyd, uno de los socios criminales de Roe en varios atracos al banco de Oklahoma. Usando hojas de sierra, los hombres habían aserrado a través del marco de detención de metal de la ventana, y tanto enmascarado como pintado sobre las secciones para evitar cualquier detección. Los oficiales hacían rondas cada 30 minutos, así que tenían que ser astutos para ocultar su trabajo.

Alcatraz Island ventana reparada
crédito de la foto Michael Esslinger

En la mañana del 16 de diciembre de 1937, poco antes de las 11:00 AM, Ted Cole subió las escaleras del Edificio de Industrias Modelo y entró a la fábrica de muebles, ubicada directamente encima de las tiendas de alfombras y herrerías. El FBI más tarde creyó que fue Francis Harper, 283-AZ, quien había servido como la figura clave al ayudar a Cole a acceder a las otras tiendas. El FBI sostuvo que Harper proporcionó detalles críticos de la distribución del edificio, ya que era uno de los pocos reclusos que podía recorrer las distintas secciones del edificio. También ha sido visto hablando con Cole muchas veces antes de la fuga.

La niebla era tan densa esa mañana y se describía como "sopa de guisantes", con una visibilidad que variaba desde unos pocos cientos de pies, hasta cero a medida que las capas de masa pasaban por la isla. Las poderosas corrientes de agua que corrían a través de las Golden Gateaguas oscilaban entre siete y nueve nudos, creando lo que se consideraba una trampa mortal para cualquiera que quisiera probar su destino en las peligrosas aguas. Es poco probable que los dos reclusos supieran exactamente lo peligrosas que eran las corrientes y las condiciones de niebla, pero se especuló que podrían haber visto la niebla espesa como ideal para cubrirse.

alambrada con niebla en el fondo
crédito de la foto Michael Esslinger

Durante sus rondas normales, el oficial asignado al edificio modelo regresó a la tienda de alfombras para el conteo de la 1:30 PM y descubrió que Cole y Roe habían desaparecido de sus estaciones de trabajo. Mientras buscaba a toda prisa en la tienda, notó que había cristales perforados y la parrilla de acero doblada que claramente había sido cortada con una abertura lo suficientemente grande como para que los hombres pudieran pasar por ella. Se especula que después de aserrar los barrotes, Roe y Cole los doblaron con una llave inglesa, perforaron dos cristales y treparon por la ventana, cayendo al suelo por debajo y corriendo hacia la puerta cerrada y el camino que conducía a la orilla. También se cree que en preparación para la fuga, los dos reclusos habían construido flotadores de metal ligero de cinco galones de combustible con asas especiales y llevaban estos flotadores improvisados con ellos. Theodore Audett, el único convicto que cumplió tres períodos separados en Alcatraz, más tarde afirmó que observaba a los dos reclusos cuando entraban a la bahía y comenzaban a nadar. Dijo que vio a Roe salir del agua a varios metros de la isla... parecía estar luchando para mantenerse a flote en las turbulentas corrientes y luego desapareció en la densa niebla. Cole nadó en la niebla y luego desapareció.

visión de Alcatrazcuando todavía funciona como penitenciaría
crédito de la foto Michael Esslinger

El FBI llevó a cabo extensas entrevistas con cada agente y creó extensos perfiles escritos para descartar cualquier tipo de asistencia interna o puntos débiles en materia de seguridad. Entrevistaron a todos los prisioneros del edificio y trabajaron con todas las pistas posibles. Nada... A pesar de una de las búsquedas más complejas y exhaustivas que se han llevado a cabo en Estados Unidos y Sudamérica, el FBI no ha encontrado ninguna pista. Los informes de investigación del FBI incluyen más de 500 páginas de pistas sin salida. Nunca encontraron ningún rastro definitivo de los dos hombres.

Cuatro años después de la fuga, un reportero del San Francisco Chronicle publicó una historia que sugería que Cole y Roe habían llegado a Sudamérica y que ambos habían sobrevivido. Escribió que habían residido en Perú y Chile e hizo la afirmación de que eran los únicos prisioneros que habían logrado escapar de "la Roca". Declaró que eran prósperos y que ambos vivían como hombres libres. El alcaide James A. Johnston y la Oficina del FBI en San Francisco cuestionaron firmemente las afirmaciones de que se trataba de historias infundadas, no confirmadas y "tontas" inventadas por los reporteros. Sigue siendo uno de los grandes misterios Alcatrazy el caso nunca se resolvió.

Ahora adelante 25 años hasta el 16 de diciembre de 1962....

La Roca se había ablandado desde que Cole y Roe desaparecieron en la niebla, pero el aire de misterio que los rodeaba Alcatraz era ahora parte de la cultura popular. La regla del silencio se había levantado y ahora los prisioneros podían escapar mentalmente unas cuantas horas cada noche con programas de radio conectados a través de auriculares. Había dos opciones de canales. Los programas variaban desde música, deportes, radio teatro y programas de entrevistas. Los prisioneros podían descansar en su cuna, con los ojos cerrados y saborear la vida en el mundo libre. Desde la huida de Cole y Roe, ha habido otros once intentos de ruptura, el último de los cuales tuvo lugar en junio de 1962. Frank Lee Morris junto con sus hermanos John y Clarence Anglin habían desaparecido en la oscuridad de la noche y nunca más fueron vistos. Crearon una trama maestra, usando cabezas de muñecos como señuelos y haciendo un túnel a través de la rejilla de ventilación de sus celdas, llegaron al techo y a la costa. Luego remaron en una balsa casera y otros dispositivos de flotación que nunca más se volvieron a ver. Para los funcionarios de prisiones, era un dilema conocido. Los convictos habían debatido el destino de Cole y Roe durante un cuarto de siglo y ahora Morris y los hermanos Anglin dominaban gran parte de la charla tanto de los convictos como de los oficiales. Alcatraz había perdido su filo y los debates sobre si sobrevivieron o perecieron eran feroces.

Como los funcionarios de la prisión estaban trabajando una vez más para reforzar las medidas de seguridad Alcatrazpara evitar otras fugas, otro grupo de convictos asignados a los detalles de la cocina también había estado tramando su propia fuga y algunas pruebas incluso sugerirían que su complot había sido discutido con los actores clave en la fuga de junio de 1962, que ya había estado en marcha.

John Paul Scott[1403-AZ] llegó en Alcatraz en abril de 1959, tras un descarado intento de fuga de la penitenciaría federal de Atlanta. Scott, junto con el legendario fugitivo James "Whitey' Bulger, Charlie Catalano, Stephen Kritsky y Louis Arquilla (todos ganarían una residencia en Alcatraz) construyó una escalera con tuberías e intentó escapar al techo del hospital de la prisión. La escalera se derrumbó y los presos se encontraron varados en el techo, sin ninguna opción segura para escapar.

1403-AZ John Paul Scott y 1413-AZ Darl Dee Parker fotos de la taza
crédito de la foto Michael Esslinger

Scott nació y creció en Kentucky y era un veterano militar que había servido en la Fuerza Aérea. Después de completar un compromiso de cuatro años y volver a alistarse, se descubrió que tenía un pasado criminal. La Fuerza Aérea le dio una baja honorable por sus años de servicio. Se adaptó bien en el ejército, pero tuvo problemas para integrarse en la sociedad libre. Scott se volvería a una vida de crimen como ladrón de bancos y encontraría su camino de regreso al cuidado del gobierno, pero esta vez en el lado equivocado.

Scott, junto con Darl Dee Parker[1413-AZ], un joven de 31 años que cumplía una condena de 50 años por robo a mano armada a un banco, fueron asignados a la sección culinaria. Trabajaban en la cocina con acceso común a la zona del sótano (ahora una moderna tienda al por menor enAlcatraz) y sobre lo que se creía que había ocurrido en el transcurso de varios meses, probablemente con la participación de otros cómplices, aserrado a través del marco de la barra usando abrasivos y otros artículos. Un informe oficial decía: "No estamos seguros de todos los instrumentos utilizados para cortar estas barras, sin embargo, estamos seguros de que una espátula, con bordes dentados; un raspador de grasa, utilizado por los freidores en el raspado de las parrillas, que tenían bordes dentados; las cuerdas, que habían sido impregnadas con cera de piso y polvo limpiador, eran al menos tres elementos que se utilizaban para cortar estas barras. Un conjunto de estas barras, por cierto, se conoce comúnmente como "acero a prueba de herramientas".

La brillantez de la fuga vino en los dispositivos de flotación que crearon. Usando guantes quirúrgicos segregados del hospital de la prisión, fueron cosidos dentro de mangas de camisa cortadas y usados como alas de agua, similares a los usados por los pilotos. James "Whitey" Bulger afirmó más tarde que fue el entrenamiento de supervivencia de Scott en la Fuerza Aérea lo que le dio la idea de crear alas de agua. Fueron hechos para mantener a flote a los pilotos que habían abandonado su avión, incluso si estaban inconscientes o exhaustos, y esto le dio la idea de replicar su diseño. Su compañero de prisión Robert Schibline, 1355-AZ, también había recomendado los mismos tipos de dispositivos a Frank Morris, pero aparentemente había decidido no hacerlo.

exhibir el artefacto de las alas de agua de un posible intento de fuga de Alcatraz
crédito de la foto Michael Esslinger

Scott y Parker pudieron salir del sótano y luego escalar hasta el techo de la prisión trepando el conjunto exacto de barras que irónicamente apareció en la película Escape from Alcatrazcon Clint Eastwood. Mientras Clint Eastwood bajaba por estas tuberías en una representación de Hollywood de la fuga de junio de 1962, Scott y Parker subieron, caminaron por el techo de la prisión hacia el otro lado, y luego, usando un cable de extensión industrial, bajaron la escala del edificio y luego entraron al agua por los apartamentos de los oficiales.

visión de Alcatrazcuando todavía funciona como penitenciaría
crédito de la foto Michael Esslinger

El sol se había puesto y llovía y hacía frío. Había niebla y la visibilidad era pobre. Mientras Parker se deslizaba por la empinada pendiente detrás del edificio de apartamentos, se torció y se lesionó gravemente el pie. Se metió en el agua y luchando contra las corrientes, sólo llegó hasta la pequeña roca conocida como Little. Alcatraz y lo mantuvieron allí hasta que fue rescatado un poco después de las 6:00 PM. Scott pareció avanzar mejor y flotó hacia el Golden GatePuente. La Guardia Costera y el Alcatraz el lanzamiento buscó en las aguas cargadas de niebla sin suerte localizando a Scott. En las aguas heladas, luchó contra la hipotermia y se desorientó por completo. Su entrevista con el FBI, grabada más tarde en una pequeña máquina de cinta de carrete a carrete, llevaba la declaración de que mientras estaba en el agua perdió su rumbo. La niebla era lo suficientemente espesa como para que no pudiera ver tierra. Podía oír los sonidos del continente, pero con la cabeza cerca de la superficie del agua y los sonidos que parecían hacer eco desde varios puntos, empezó a entrar en pánico sin saber qué dirección tomar para nadar. Dijo que sus manos y piernas estaban tan entumecidas que pensó que iba a morir. Podía oír los barcos, pero no sabía dónde ni qué tan lejos estaban.

Poco después de las 7:20 PM, más de una hora de estar expuesto al agua helada, Scott fue descubierto aferrado a una gran roca en Fort Point, ubicada en la base del Golden GatePuente. Un equipo de rescate fue enviado y más tarde dijo al FBI que no tenía recuerdos de haber sido sacado de las rocas. Su temperatura corporal había descendido a niveles peligrosos y se estabilizó en el Hospital Letterman Army, ubicado en el Presidio de San Francisco. Fue devuelto a Alcatraz la misma noche y para siempre destrozó la reputación a prueba de fugas de Alcatraz.

Preso siendo llevado en camilla por la escalera por un médico
crédito de la foto Michael Esslinger

John Paul Scott había demostrado que era posible escapar utilizando dispositivos de flotación crudamente diseñados y, sobre todo, romper las barras de acero a prueba de herramientas. James Bennett, el Director de la Oficina de Prisiones, vino a San Francisco y dio una conferencia de prensa. Mostró fotografías de la fuga y serruchó las rejas de las ventanas tratando de explicar cómo su trabajo pasó desapercibido. Los reporteros hicieron preguntas difíciles, queriendo entender cómo menos de seis meses antes hubo otra fuga que violó la seguridad. La administración ya había estado trabajando para cerrar la prisión, pero para la Oficina de Prisiones, la fuga de Scott seguía siendo una vergüenza.

Tres meses después, el 20 de marzo de 1963, después de 29 años como la prisión más notoria de Estados Unidos, Alcatraz cerró sus puertas. Los barrotes están ahora oxidados, pero la mística de la prisión aún permanece. Usted puede pararse en la misma ventana donde Scott y Parker hicieron su histórica huida en 1962. La ventana es fácilmente visible y se encuentra dentro de la librería principal en Alcatraz. Las barras reparadas son fáciles de detectar y se puede tener una idea de los retos a los que se enfrentaron los hombres a medida que se apretujaban y luego escalaban las tuberías hasta el techo.... Debe haber sido una vista asombrosa desde el techo de la celda. Es una de las grandes capas de la historia que hace que Alcatraz tan rico e interesante.

mirando a través de una ventana enrejada del Alcatrazedificio
crédito de la foto Michael Esslinger