Die Dezember-Abfahrten von Alcatraz

Gast Blog Beitrag - Michael Esslinger

Zwei Fluchtwege, die am selben Tag im Abstand von einem Vierteljahrhundert stattfanden und beide von dichtem Nebel unterstützt wurden, prägten die Überlieferung von Alcatrazdie letzte Station für Amerikas berüchtigtste Kriminelle. Es war das einzige Gefängnis, das als unausweichlich angekündigt wurde und für eine Elite reserviert war, ein Prozent der rücksichtslosesten Kriminellen Amerikas. Sie sollten in einem Gefängnis untergebracht werden, das jeweils weniger als 300 Männer einsperren und als ultimative Strafe für diejenigen dienen sollte, die sich gegen das System wehrten. Dies war die Denkweise der Regierungsbeamten in den 1930er Jahren, und sie hielten es für eine vielversprechende Lösung.
Der 16. Dezember ist ein wichtiger Jahrestag für die Alcatraz Island. Zwei historisch bedeutsame Fluchtversuche fanden im Abstand von 25 Jahren am selben Tag statt. Der eine bleibt weiterhin ungelöst, tief in Spekulationen gehüllt und der andere trieb den endgültigen Einsatz voran und zerstörte den einst felsenfesten Ruf, dass Alcatraz war ausbruchsicher. Sie werden oft in Geschichtsbüchern angeschaut, aber beide dienen als wichtige Buchstützen für die Geschichte der Insel mit ihren berüchtigten Fluchten.

Am 26. Oktober 1935 verließen zwei Sträflinge die McDowell, die offizielle Fähre, die von Strafvollzugsbeamten von Alcatraz Island. Theodore "Ted" Cole und Ralph Roe machten beide gemeinsam die Wanderung vom Bundesgefängnis in Leavenworth, Kansas, zu ihrem neuen berüchtigten Zuhause. Alcatraz Island in der Mitte der San Francisco Bay. Die beiden Männer hatten sich zuerst im "Big Mac", dem staatlichen Gefängnis in McAlester, Oklahoma, kennengelernt und kreuzten später in Leavenworth wieder die Wege. Cole hatte eine gewalttätige Vorgeschichte von bewaffneten Raubüberfällen, die im Alter von vierzehn Jahren begann. Mit Anfang zwanzig führte seine Verbrechenswut zu einem Todesurteil, nachdem Bezirksrichter Saul Yager spekulierte, dass seine Straftaten schließlich in Mord umschlagen würden. In einem viel beachteten Prozess erhielt er den Spitznamen "Teddy the Terror" und verurteilte ihn zum Tode auf dem elektrischen Stuhl in Oklahoma. Am Tag seiner Verurteilung gab es laute Keuchen im Gerichtssaal, als der Richter standhaft blieb und erklärte: "Der Junge ist ein potenzieller Mörder und verdient eine solche Strafe... Er wird diese Art von Verbrechen nicht aufhalten.... Es liegt ihm im Blut". Die breite Öffentlichkeit war sich nicht einig, dass Cole den Tod verdiente und sich der Todesstrafe stellte, ohne einen Mord begangen zu haben, wurde zum Mittelpunkt landesweiter Proteste unter der Führung verschiedener Frauengruppen und Bürgerrechtsorganisationen. Cole legte Berufung ein und gewann.... Seine Strafe wurde auf fünfzehn Jahre in einem staatlichen Gefängnis reduziert.

258-AZ Theodore Cole und 260-AZ Ralph Roe Verbrecherfotos
Bildnachweis Michael Esslinger

Cole stellte sich nicht auf das Gefängnisleben ein und brachte die Wahrheit zu Yagers ursprünglichem Anspruch, Cole ermordete brutal seinen Zellengenossen. Er behauptete, es sei Selbstverteidigung, und nach einem langen Prozess war die Jury festgefahren. Die Anklage wurde schließlich fallen gelassen und der Fall wurde nie wieder vor Gericht verhandelt. Der clevere Cole hörte nie auf zu intrigieren und schließlich, im November 1934, verschüttete sich der dünngerahmte Teddy in einen Wäschesack, verladen in einen Lastwagen und machte sich dann auf den Weg in die Freiheit. Nachdem er es in die Stadt geschafft hatte, nahm er eine Geisel, überschritt die Staatsgrenzen nach Texas und beging eine Reihe von Raubüberfällen, bevor er wieder gefangen genommen wurde. Er wurde wegen Entführung zu 50 Jahren Haft verurteilt und schließlich empfohlen für Alcatraz.

Ralph Roe war auch ein bekannter Verbrecher mit Verbrechen gewesen, die in seine Teenagerjahre zurückgehen. Er war auch ein Mitarbeiter des berühmten Verbrechers Wilbur Underhill, der in dieser Zeit als "Tri-State Terror" bekannt war. Sowohl Roe als auch Underhill würden gemeinsam abgetragen. Im Dezember 1933 verfolgten Bundesagenten ihren Aufenthaltsort wie gewünscht zu einem kleinen Häuschen in Shawnee, Oklahoma, wo sie sich versteckten. Unter Ausnutzung der Dunkelheit umzingelten Bundesagenten das Grundstück und forderten sie zur Kapitulation auf. Innerhalb von Sekunden brach eine Schießerei aus und unter einem Kugelhagel wurden Roe und seine Freundin, Eva May Nichols, beide niedergeschlagen. Der Unterberg erlitt zahlreiche Schussverletzungen, konnte aber entkommen. Er wurde Stunden später in einem Möbelhaus gefunden, schwer verletzt, nachdem er durch zahlreiche Schusswunden extremen Blutverlust erlitten hatte. Underhill wurde zu McAlester gebracht, wo er, gefesselt in seinem Bett, im Gefängniskrankenhaus bis zu seinem Tod einige Tage später blieb. Ralphs Freundin Eva Nichols würde auch später an ihren Schusswunden sterben, aber Roe überlebte und wurde ins Gefängnis geschickt, um eine lebenslange Haftstrafe zu verbüßen.

Sowohl für Cole als auch für Role war die Fahrt auf dem schmalen Seeschiff, der McDowell, turbulent, als sie durch die Buchten von San Francisco fuhr. Dies war eine besondere Fährfahrt und U.S. Marshals fuhren in einem Küstenwache Jagdboot mit Gewehren in Bereitschaft. Dies war ungewöhnlich und nicht üblich, aber die Passagiere, die am 25. Oktober 1935 auf der Fähre fuhren, waren einige der aggressivsten Kriminellen und Fluchtgefahren Amerikas. An der gleichen Kette befanden sich Doc Barker und Thomas Limerick, die beide später bei ihren eigenen Fluchtversuchen sterben würden, und Rufus McCain, der später von Henry Young ermordet wurdeAlcatraz. McCains Mord war Gerüchten zufolge von einer gescheiterten Flucht mit Barker und Young hielt einen Groll und behauptete, dass er an der Küste angekündigt hatte, dass er nicht schwimmen konnte. Homer Binkley, der Verbrechenspartner von Burton Phillips, war ebenfalls auf der gleichen Fähre. Mit nur 26 Jahren war Binkley ein berüchtigter Bankräuber des Mittleren Westens und bekannt für gewaltsame Gefängnisausbrüche. Und schließlich John F. Goode, ein berüchtigter Bankraub, der das Feuer auf Polizisten eröffnete, in einem verzweifelten Versuch, der Gefangennahme zu entgehen. The Rock sollte ihre letzte Station sein.

Fähre McDowell mit Mann, der an Deck steht.
Bildnachweis Michael Esslinger

Als die Männer ankamen. Alcatrazwar es während der strengen Zeit, in der die Regel des Schweigens in vollem Umfang in Kraft war. Nur während der Ess- und Erholungszeiten durften die Männer leise reden und das Gespräch im Zellenhaus konnte einen in den Kerker bringen. Es galt als harte Zeit und die Menschen träumten Tag und Nacht davon, wieder in die Freiheit zurückzukehren. Roe galt als eine Bedrohung für die Alcatrazund sah oft Zeit in der Isolation, um Zwietracht unter der Häftlingsbevölkerung zu schüren. Nach drei Monaten in Einzelhaft wurde Ralph im März 1936 wieder in die allgemeine Bevölkerung entlassen und für die Arbeit in der Mattenwerkstatt eingesetzt. Cole folgte Monate später und erhielt zunächst einen Job in der Wäscherei, dann eine Stelle in der Schmiede. Gemeinsam würden sie den ersten fragwürdigen "erfolgreichen" Bruch vom "The Rock" planen.

Am Tag der Flucht arbeitete Roe mit 25 Häftlingen zusammen, darunter Bernard Coy (der Direktor der Schlacht von 1946Alcatraz), Doc Barker und Rufus McCain. Cole wurde zusammen mit fünf anderen, darunter John Paul Chase und Jack Lloyd, einer von Roe's Verbrechenspartnern bei mehreren Bankraubfällen in Oklahoma, dem Schmied zugeteilt. Mit Bügelsägeblättern hatten die Männer den Metall-Haftflügel des Fensters durchgesägt und die Abschnitte sowohl geputtet als auch übermalt, um eine Entdeckung zu verhindern. Die Offiziere machten alle 30 Minuten Runden, also mussten sie gewitzt sein, um ihre Arbeit zu verbergen.

Alcatraz Island repariertes Fenster
Bildnachweis Michael Esslinger

Am Morgen des 16. Dezember 1937, kurz vor 11:00 Uhr, ging Ted Cole im Model Industries Building die Treppe hinauf und betrat die Möbelfabrik, die sich direkt über den Matten- und Schmiedewerkstätten befindet. Das FBI glaubte später, es sei Francis Harper, 283-AZ, der als Schlüsselfigur gedient hatte, indem er Cole den Zugang zu den anderen Geschäften ermöglichte. Das FBI behauptete, dass Harper kritische Details der Gebäudeanordnung lieferte, da er einer der wenigen Häftlinge war, die in der Lage waren, die verschiedenen Abschnitte des Gebäudes zu durchstreifen. Er war auch gesehen worden, wie er vor der Flucht mehrmals mit Cole gesprochen hatte.

Der Nebel war an diesem Morgen so dicht und wurde als so dick wie "Erbsensuppe" beschrieben, mit einer Sichtweite von einigen hundert Fuß, dann bis auf Null, als Massenschichten an der Insel vorbeizogen. Die starken Wasserströme, die durch die Gegend flossen, Golden Gatereichten von sieben bis neun Knoten und schufen Bedingungen, die als Todesfalle für jeden galten, der bereit war, sein Schicksal in den gefährlichen Gewässern zu versuchen. Es ist unwahrscheinlich, dass die beiden Häftlinge genau wussten, wie gefährlich die Strömungen und nebligen Bedingungen waren, aber es wurde spekuliert, dass sie den starken Nebel als ideal für die Deckung angesehen haben könnten.

Gitterdrahtzaun mit Nebel im Hintergrund
Bildnachweis Michael Esslinger

Während seiner normalen Runden kehrte der dem Modellbau zugeordnete Offizier für die Zählung um 13:30 Uhr in die Mattenwerkstatt zurück und entdeckte Cole und Roe, die beide an ihren Arbeitsplätzen vermisst wurden. Als er eilig die Werkstatt durchsuchte, bemerkte er ausgestanzte Glasscheiben und den ausgebeulten Stahlgrill, der eindeutig mit einer ausreichend großen Öffnung für die Männer geschnitten worden war. Es wird spekuliert, dass Roe und Cole nach dem Sägen der Stäbe sie mit einem schweren Schraubenschlüssel ausbog, zwei Glasscheiben ausstieß und durch das Fenster kletterte, auf den Boden fiel und zum verschlossenen Tor und Pfad lief, der zum Ufer hinunter führte. Es wird auch angenommen, dass die beiden Häftlinge zur Vorbereitung auf die Flucht Schwimmer aus Leichtmetall-Fünf-Gallonen-Kanistern mit speziell angefertigten Griffen konstruiert und diese provisorischen Schwimmer mitgenommen hatten. Die beiden Männer waren verschwunden und wurden nie wieder gesehen oder gehört.... Theodore Audett, der einzige Sträfling, der drei verschiedene Amtszeiten absolvierteAlcatraz, behauptete später, dass er die beiden Häftlinge beobachtete, als sie die Bucht betraten und mit dem Schwimmen begannen. Er sagte, dass er sah, wie Roe mehrere Meter vor der Insel aus dem Wasser auftauchte.... er schien zu kämpfen, um in den turbulenten Strömungen über Wasser zu bleiben und verschwand dann im dichten Nebel. Cole schwamm in den Nebel und verschwand dann.

Blick auf die Zeit, Alcatrazals sie noch im Gefängnis war.
Bildnachweis Michael Esslinger

Das FBI führte ausführliche Interviews mit jedem Offizier und erstellte ausführliche schriftliche Profile, um Insiderhilfe oder Schwachstellen in der Sicherheit auszuschließen. Sie befragten jeden Gefangenen im Gebäude und arbeiteten mit allen möglichen Führern. Nichts.... Trotz einer der komplexesten und gründlichsten Menschenjagden, die die Vereinigten Staaten und Südamerika überspannten, kam das FBI auf die Idee, keine Spuren zu hinterlassen. Die FBI-Untersuchungsberichte umfassen mehr als 500 Seiten mit aussichtslosen Hinweisen. Sie fanden nie eine endgültige Spur von den beiden Männern.

Vier Jahre nach der Flucht ließ ein Reporter für den San Francisco Chronicle eine Geschichte laufen, die besagt, dass Cole und Roe es nach Südamerika geschafft hatten und beide überlebt hatten. Er schrieb, dass sie in Peru und Chile gelebt hatten und behauptete, dass sie die einzigen Gefangenen seien, die jemals einen erfolgreichen Ausbruch aus dem "Fels" vollzogen hätten. Er behauptete, dass sie gedeihen und beide als freie Männer leben. Direktor James A. Johnston und das San Francisco Bureau des FBI bestreiten fest die Behauptungen, dass sie unbegründet, unbestätigt und "dumme Geschichten" seien, die von Reportern erfunden wurden. Es bleibt eines der großen Rätsel, Alcatrazund der Fall wurde nie gelöst.

Jetzt 25 Jahre vorwärts bis zum 16. Dezember 1962.....

Der Felsen war weicher geworden, seit Cole und Roe im Nebel verschwanden, aber die Luft des Mysteriums umgab. Alcatraz war nun Teil der Populärkultur. Die Regel des Schweigens war aufgehoben worden, und jetzt konnten die Gefangenen jeden Abend ein paar Stunden mental entkommen, wobei Radioprogramme über Headsets übertragen wurden. Es gab zwei Kanaloptionen. Die Programme reichten von Musik, Sport, Hörspiel und Talkshows. Die Gefangenen konnten sich auf ihrem Kinderbett ausruhen, die Augen geschlossen halten und einen Eindruck vom Leben in der freien Welt bekommen. Seit der Flucht von Cole und Roe gab es elf weitere Break-Versuche, wobei der letzte im Juni 1962 stattfand. Frank Lee Morris war zusammen mit den Brüdern John und Clarence Anglin in der Dunkelheit der Nacht verschwunden und wurde nie wieder gesehen. Sie schufen eine Masterplot, benutzten Blindköpfe als Köder und tunnelten durch den Lüftungsgitter in ihren Zellen, bis zum Dach und der Uferlinie. Dann paddelten sie in einem selbstgebauten Floß und anderen Flotationsanlagen, die nie wieder zu sehen waren. Für Gefängnisbeamte war es eine vertraute Zwickmühle. Sträflinge hatten über das Schicksal von Cole und Roe für ein Vierteljahrhundert diskutiert, und jetzt dominierten Morris und die Anglin-Brüder einen Großteil des Geschwätzes sowohl der Sträflinge als auch der Offiziere. Alcatraz hatte seinen Rand verloren, und die Debatten darüber, ob sie überlebten oder untergingen, waren heftig.

Da die Gefängnisbeamten erneut daran arbeiteten, die Sicherheitsmaßnahmen zu verstärken, Alcatrazum weitere Ausbrüche zu vermeiden, hatte eine weitere Gruppe von Sträflingen, die dem Küchenteam zugeordnet waren, ebenfalls ihre eigene Pause geplant, und einige Beweise deuten sogar darauf hin, dass ihre Verschwörung mit den Hauptakteuren auf der Flucht im Juni 62 diskutiert worden war, die bereits in Gang war.

John Paul Scott[1403-AZ] ist angekommen am Alcatraz im April 1959, nach einem dreisten Fluchtversuch aus dem Bundesgefängnis in Atlanta. Scott, zusammen mit dem legendären Flüchtling James "Whitey" Bulger, Charlie Catalano, Stephen Kritsky und Louis Arquilla (alle würden einen Wohnsitz in der Schweiz erhalten). Alcatraz) baute eine Notfallleiter aus Rohren und versuchte, auf das Dach des Gefängniskrankenhauses zu entkommen. Die Leiter brach zusammen und die Häftlinge saßen auf dem Dach fest, ohne eine sichere Möglichkeit zu entkommen.

1403-AZ John Paul Scott und 1413-AZ Darl Dee Parker Verbrecherfotos
Bildnachweis Michael Esslinger

Scott wurde in Kentucky geboren und aufgewachsen und war ein Militärveteran, der in der Luftwaffe gedient hatte. Nach Abschluss einer vierjährigen Verpflichtung und der Wiederaufnahme wurde festgestellt, dass er eine kriminelle Vergangenheit hatte. Die Luftwaffe gab ihm eine ehrenvolle Entlassung für seine Dienstjahre. Er passte sich im Militär gut an, hatte aber Herausforderungen, die sich in die freie Gesellschaft einfügen. Scott würde sich als Bankräuber einem kriminellen Leben zuwenden und fand seinen Weg zurück in die Obhut der Regierung, diesmal aber auf der falschen Seite.

Scott, zusammen mit Darl Dee Parker[1413-AZ], einem 31-Jährigen, der eine 50-jährige Haftstrafe wegen bewaffneten Bankraubs absitzt, wurden beide dem kulinarischen Detail zugeordnet. Sie arbeiteten in der Küche mit gemeinsamem Zugang zum Kellerbereich (heute ein modernes LadengeschäftAlcatraz) und über das, was sich im Laufe mehrerer Monate ereignet haben soll, wahrscheinlich mit anderen Komplizen, die den Stabrahmen mit Schleifmitteln und anderen Gegenständen durchsägen. Ein offizieller Bericht wurde gelesen: "Wir sind uns nicht ganz sicher, mit welchen Instrumenten diese Stäbe abgetrennt wurden, aber wir sind ziemlich sicher, dass ein Spachtel mit gezahnten Kanten; ein Fettabstreifer, der von Bratpfannenköchen beim Abkratzen von Gittern verwendet wurde, mit gezahnten Kanten; eine Schnur, die mit Bohnerwachs und Scheuerpulver imprägniert worden war, waren mindestens drei Gegenstände, mit denen diese Stäbe abgetrennt wurden. Ein Satz dieser Stäbe wird übrigens allgemein als "werkzeugfester Stahl" bezeichnet.

Die Brillanz der Flucht kam in den von ihnen entwickelten Flotationsanlagen zum Vorschein. Mit OP-Handschuhen, die aus dem Gefängniskrankenhaus stammen, wurden sie in abgeschnittene Hemdsärmel genäht und als Schwimmflügel verwendet, ähnlich wie bei Piloten. James "Whitey" Bulger behauptete später, dass es Scotts Überlebenstraining in der Luftwaffe war, das ihm die Idee gab, Schwimmflügel herzustellen. Sie wurden geschaffen, um Piloten, die ihre Flugzeuge über Wasser gelassen hatten, auch wenn sie bewusstlos oder erschöpft waren, zu halten, und das gab ihm die Idee, ihr Design zu reproduzieren. Der Kollege Robert Schibline, 1355-AZ, hatte Frank Morris ebenfalls die gleichen Gerätetypen empfohlen, sich aber offenbar dagegen entschieden.

Exponat Artefakt von Wasserflügeln eines möglichen Fluchtversuchs aus dem Alcatraz
Bildnachweis Michael Esslinger

Scott und Parker konnten den Kellerbereich verlassen und dann auf das Dach des Gefängnisses klettern, um den genauen Satz von Stangen zu erklimmen, der ironischerweise im Film Escape from Alcatrazwith Clint Eastwood gezeigt wurde. Während Clint Eastwood in einer Hollywood-Darstellung der Flucht vom Juni'62 diese Rohre hinunterkletterte, kletterten Scott und Parker nach oben, gingen über das Dach des Gefängnisses auf die andere Seite, und dann mit einem industriellen Verlängerungskabel, verkleinerten das Gebäude und betraten dann das Wasser durch die Wohnungen des Offiziers.

Blick auf die Zeit, Alcatrazals sie noch im Gefängnis war.
Bildnachweis Michael Esslinger

Die Sonne war untergegangen und es regnete und kalt. Es herrschte Nebel und die Sicht war schlecht. Als Parker den steilen Hang hinter dem Mehrfamilienhaus hinunterrutschte, drehte er sich um und verletzte seinen Fuß schwer. Er betrat das Wasser und kämpfte gegen die Strömungen, schaffte es nur bis zu dem kleinen Felsen, der als Little bekannt ist. Alcatraz und hielt dort, bis er kurz nach 18:00 Uhr gerettet wurde. Scott schien besser voranzukommen und schwebte auf die Golden GateBrücke zu. Die Küstenwache und die Küstenwache Alcatraz Der Start durchsuchte das nebelbeladene Wasser, ohne Glück, Scott zu finden. Im eiskalten Wasser bekämpfte er die Unterkühlung und wurde völlig desorientiert. Sein Interview mit dem FBI, das später auf einer kleinen Rolle-zu-Rolle-Bandmaschine aufgezeichnet wurde, enthielt die Aussage, dass er im Wasser die Orientierung verloren habe. Der Nebel war dick genug, wo er kein Land sehen konnte. Er konnte Geräusche vom Festland hören, aber mit dem Kopf in der Nähe der Wasseroberfläche und den Geräuschen, die von verschiedenen Punkten zu widerhallen schienen, geriet er in Panik, ohne zu wissen, in welche Richtung er schwimmen sollte. Er sagte, seine Hände und Beine fühlten sich so taub an, dass er dachte, er würde sterben. Er konnte Boote hören, aber nicht sagen, wo und wie weit sie entfernt waren.

Kurz nach 19:20 Uhr, mehr als eine Stunde lang dem eiskalten Wasser ausgesetzt, wurde Scott beim Festhalten an einem großen Felsen am Fort Point, der sich am Fuße der Golden GateBrücke befindet, entdeckt. Ein Rettungsteam wurde entsandt und er behauptete später gegenüber dem FBI, dass er keine Erinnerung daran hatte, dass er von den Felsen gezogen wurde. Seine Körpertemperatur war auf ein gefährliches Niveau gesunken und wurde im Letterman Army Hospital, das sich im Presidio von San Francisco befindet, stabilisiert. Er wurde zurückgebracht zu Alcatraz am selben Abend und es erschütterte für immer den ausbruchsicheren Ruf von Alcatraz.

Der Insasse wird von einem Arzt auf einer Trage über die Treppe getragen.
Bildnachweis Michael Esslinger

John Paul Scott hatte bewiesen, dass es möglich war, mit grob gebauten Flotationsgeräten zu entkommen und vor allem an den werkzeugfesten Stahlstangen vorbeizukommen. James Bennett, der Direktor des Bureau of Prisons, kam nach San Francisco und hielt eine Pressekonferenz ab. Er zeigte Fotos von der Flucht und sägte Gitter der Fenster, um zu erklären, wie ihre Arbeit unbemerkt blieb. Reporter stellten schwierige Fragen und wollten verstehen, wie weniger als sechs Monate zuvor es eine weitere Flucht gab, die die Sicherheit verletzte. Die Regierung hatte bereits darauf hingearbeitet, das Gefängnis zu schließen, aber für das Bureau of Prisons blieb Scotts Flucht eine Peinlichkeit.

Drei Monate später, am 20. März 1963, nach 29 Jahren als berüchtigtstes Gefängnis Amerikas, Alcatraz schloss seine Tore. Die Gitterstäbe sind jetzt verrostet, aber die Mystik des Gefängnisses bleibt bestehen. Sie können direkt am Fenster stehen, wo Scott und Parker 1962 ihre historische Flucht fanden. Das Fenster ist gut sichtbar und befindet sich im Inneren der Hauptbuchhandlung am Alcatraz. Die reparierten Stäbe sind leicht zu erkennen und man kann sich ein Bild von den Herausforderungen machen, mit denen die Männer konfrontiert waren, als sie sich durchzwängten und dann die Rohre auf das Dach stiegen.... Es muss ein fantastischer Blick vom Dach des Zellenhauses gewesen sein. Es ist eine der großen Schichten der Geschichte, die die Menschen dazu bringt. Alcatraz so reich und interessant.

Blick durch das vergitterte Fenster des AlcatrazGebäudes
Bildnachweis Michael Esslinger